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WRC Safari Rally : Le bon, le mauvais et un événement historique

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Meilleure performance – Kalle Rovanpera et Jonne Halttunen

Il est difficile de trouver un meilleur duo dans le sport automobile mondial en ce moment que Kalle Rovanpera et son copilote Jonne Halttunen, après leur quatrième victoire en six rallyes WRC cette année. Il s’agit sans aucun doute de la victoire la plus difficile qu’ils aient remportée jusqu’à présent en raison de l’extraordinaire terrain difficile du Kenya qui a fait du rallye du week-end dernier un véritable exploit d’endurance.

Parti premier sur la route, Rovanpera a conduit superbement. Son seul défaut est survenu ironiquement lors de la toute première étape – une Super Spéciale dans le centre de Nairobi. Le Finlandais a failli faire un tonneau avec sa GR Yaris, crevant au passage, mais même dans ce moment de folie, il a géré la situation avec sang-froid.

Il s’agissait d’un rallye où il était impossible de rouler à fond tout le temps ; un équilibre parfait était nécessaire pour faire face aux sections rocheuses et au sable profond du fesh-fesh. Ce dernier, Rovanpera ne le connaît que trop bien après avoir vu ses espoirs de podiums s’envoler lorsqu’il s’est retrouvé bloqué dans le sable lors de l’épreuve de l’année dernière.

Rovanpera s’est assuré que cela n’arriverait pas cette année, même si le sable était encore plus profond et plus difficile à naviguer. Ce n’était pas un rallye sur le rythme, mais Rovanpera a quand même réussi à remporter cinq victoires d’étape sur les 19 épreuves épuisantes. Après avoir profité des crevaisons de ses coéquipiers et des premiers leaders Sébastien Ogier et Elfyn Evans, il a pris la tête du rallye et n’a jamais regardé en arrière.

Mais c’est sa capacité à trouver un avantage supplémentaire quand une balle courbe est lancée qui va vraiment commencer à inquiéter ses rivaux. Lorsque des pluies torrentielles ont transformé la savane kenyane en un bain de boue, Rovanpera a prospéré.

Le Finlandais a crédité ses activités extra-scolaires de drifting pour lui donner un avantage supplémentaire dans les conditions glissantes, et il a soufflé son coéquipier et plus proche rival Elfyn Evans. Au final, Rovanpera a remporté une victoire aussi confortable que possible au Kenya, avec une marge de 52.8s sur Evans.

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Si le talent de Rovanpera a été la clé de la victoire, il n’aurait pas pu obtenir un succès aussi retentissant sans une Toyota GR Yaris à toute épreuve. La marque japonaise était suprême et Rovanpera menait un groupe de 1-2-3-4 avec Takamoto Katsuta troisième et Ogier quatrième.

Si Rovanpera continue sur sa lancée, il pourrait être couronné le plus jeune champion du WRC avant la fin de l’été.

Mentions honorables : Takamoto Katsuta, Maxine Wahome

De nombreux pilotes se sont distingués lors du Safari Rally, le Kenya ayant mis l’élite du WRC à rude épreuve, mais les efforts de Takamoto Katsuta (Toyota) et de Maxine Wahome (Kenyan), qui a marqué l’histoire, méritent d’être salués.

L’un des personnages les plus sympathiques du parc d’assistance, l’ancien coureur sur circuit Katsuta est monté sur le podium pour la deuxième fois de sa carrière en WRC avec une belle troisième place derrière Rovanpera et Evans. Le pilote japonais est en train de devenir un maître du Safari, après avoir obtenu son premier podium en WRC avec une deuxième place lors de l’événement de l’année dernière.

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Cette année, Katsuta a démontré son talent dans les rallyes difficiles, et vendredi, il est devenu le plus proche rival de Rovanpera. Le rallye de Katsuta n’a pas été sans difficultés, puisqu’il a lui aussi été victime d’une crevaison et a perdu son emprise sur la deuxième place. Mais après une série de 12 mois sans podium, ce rallye est l’un de ses meilleurs à ce jour.

Ce n’est pas souvent qu’un pilote de WRC3 peut faire sensation comme l’a fait Wahome. L’enseignante à temps partiel de 26 ans est entrée dans l’histoire en devenant la première femme à remporter une manche du WRC3 et la première femme à gagner la classe de soutien depuis Isolde Holderied au Rallye Sanremo 1994.

Wahome n’a commencé le rallye que lors du Safari Rally de l’année dernière, et cette épreuve était sa première dans la nouvelle Ford Fiesta Rally3 construite par M-Sport Pologne, mais l’ancienne pilote de motocross a remporté la victoire de classe contre des pilotes plus expérimentés dans la nouvelle Ford à quatre roues motrices. Cela pourrait être le début d’une carrière très brillante pour Wahome, qui souhaite courir en Europe. Son succès a depuis été reconnu par le septuple champion du monde de Lewis Hamilton sur Instagram.

Les deux pilotes , Thierry Neuville et Ott Tanak, vainqueur du Rallye de , méritent également d’être mentionnés. Ils ont conduit de manière presque irréprochable, mais ont été déçus par la fragilité de leurs machines, la fiabilité de la marque coréenne étant mise à nu. Le rythme était là, mais la tendance de l’équipement à tomber en panne devient un thème récurrent.

Neuville a toutefois réussi à sauver 15 points malgré son abandon samedi, en terminant cinquième et en remportant la power stage, ce qui lui a valu cinq points de bonus. Tanak a terminé quatrième, mais un problème de transmission a mis fin à ses espoirs de podium avant qu’une panne de direction assistée ne le mette définitivement hors course le dimanche.

L’équipe de la semaine : Toyota Gazoo Racing

Si vous vouliez conquérir le Safari Rally le week-end dernier, Toyota était clairement l’arme de choix. La marque japonaise a montré à quel point sa nouvelle GR Yaris peut être rapide et fiable lorsqu’elle est mise à l’épreuve. Elle a obtenu son premier 1-2-3-4 en WRC depuis le Safari Rally de 1993. Cela a non seulement mis en évidence l’héritage de la marque en matière de domination des rallyes difficiles, mais aussi son avance sur ses rivaux Hyundai et M-Sport.

Cet exploit est d’autant plus impressionnant que la Toyota a montré quelques faiblesses au Rallye de Sardaigne au début du mois, lorsqu’Evans a subi une panne de radiateur et une suspension cassée. Aucune des quatre voitures de la marque n’était montée sur le podium en Italie, alors le fait de s’assurer les quatre premières places au Kenya était très impressionnant.

Toyota n’était pas à l’abri de ce que le Kenya pouvait lui réserver de pire, car le sable du Safari a fait des ravages sur les moteurs et les boîtes à air. Mais le fait qu’aucune des Yaris du GR n’ait abandonné témoigne du travail effectué par l’équipe.

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« Cela fait 29 ans que la dernière fois que nous avons participé à Safari [that a top four lockout occurred]donc si cela se produit tous les 30 ans, c’est une situation très rare », a déclaré le patron de l’équipe Toyota, Jari-Matti Latvala.

« Je peux être vraiment fier de l’équipe et des pilotes, le travail qu’ils ont accompli est vraiment incroyable. Les pilotes ont conduit exactement de la manière dont ce genre de rallye doit être conduit.

« Je pense que c’est juste le travail que nous avons fait. Je peux vous dire qu’après le shakedown, les pilotes sont revenus et ont eu l’impression que les moteurs étaient assez chauds. Nous avions un peu peur après le shakedown, mais tout le travail de l’équipe a porté ses fruits.

« Ce n’est pas une question de chance, mais une question de préparation. »

Hyundai et M-Sport ont toutes deux subi des défaillances mécaniques au cours de l’événement qui ont entraîné des abandons. Compte tenu du succès de Toyota, les équipes vont certainement s’efforcer de résoudre leurs problèmes de fiabilité.

Moment de chagrin d’amour

Ott Tanak (Hyundai) avait bien commencé le rallye, mais il a perdu 36.4s à cause d’une panne bizarre du levier de vitesse qui a dû être réparée sur la route à l’aide d’un support de roue et d’une pince jubilé. Après avoir chuté à la 11e place, il est remonté à la 4e place, mais une panne de transmission a mis fin à ses espoirs de podium.

C’est un thème récurrent chez Hyundai, puisque Neuville était en bonne voie pour monter sur le podium lorsqu’un alternateur est tombé en panne. Il a pu le réparer, mais n’a pas pu empêcher l’eau d’inonder son moteur, ce qui lui a coûté quatre minutes lorsque la pluie a frappé le samedi après-midi.

Les légendes du WRC Sébastien Loeb et Sébastien Ogier ont également manqué de chance pour leur retour au championnat avec M-Sport et Toyota respectivement. Loeb a remporté l’étape 2, mais un incendie de moteur l’a mis hors course alors qu’il était cinquième et à seulement 15,9s de la tête. Son vieux rival Ogier menait le rallye jusqu’à ce qu’une crevaison vendredi lui fasse perdre deux minutes, mettant fin à ses chances de remporter le rallye deux années de suite.

Des échappées heureuses

Le rallye de Rovanpera aurait pu être complètement différent s’il n’avait pas pu récupérer sa GR Yaris à ce moment-là pendant la Super Spéciale de jeudi.

Gus Greensmith, de M-Sport, a également eu la chance de sortir indemne d’un tonneau à faible vitesse, après être resté coincé dans sa Ford Puma pendant trois minutes. Le Britannique a été contraint d’ouvrir le pare-brise pour s’extraire de la voiture avec son copilote Jonas Andersson, tandis que les commissaires de piste refusaient de les aider. Le duo a enfilé des lunettes de protection et a poursuivi sa route une fois que la voiture, sans pare-brise, a été redressée.

Top Tweets

L’enthousiasme d’Oliver Solberg pour les pires épreuves que le Safari Rally pouvait lui réserver était contagieux.

Pendant ce temps, M-Sport adoptait une approche du type « si tu le casses, tu le répares ». Le patron de l’équipe, Malcolm Wilson, mettait Gus Greensmith et Adrien Fourmaux au travail pour aider à réparer leurs voitures endommagées.

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