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WRC Acropolis Rally Greece : Le bon, le mauvais et une querelle intra-équipe

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Les plus performants – Thierry Neuville et Martijn Wydaeghe

Cela faisait presque un an que Thierry Neuville et son copilote Martijn Wydaeghe n’avaient pas goûté à la victoire, au Rallye d’Espagne en octobre dernier pour être précis. La montée sur la plus haute marche du podium en Grèce le week-end dernier a donc été décrite comme un « soulagement ».

Neuville a frappé à la porte à plusieurs reprises cette saison, mais a souvent été déçu par la fragilité de ses machines. Cela dit, une erreur du pilote alors qu’il menait en l’a peut-être privé de sa meilleure chance de victoire avant le succès du week-end dernier.

En Grèce, cependant, Neuville s’est montré à la hauteur. Le duo belge a remporté plus de victoires d’étape (cinq) que n’importe qui d’autre et a mené un premier triplé historique pour , devant Ott Tanak et Dani Sordo. Neuville a conduit intelligemment à travers les étapes de gravier les plus difficiles de la saison, tandis que ses rivaux se sont effondrés les uns après les autres.

En fin de compte, la clé de la victoire a été sa capacité à rester à seulement 16.0s de la bataille de tête après avoir été quatrième sur la route le vendredi. Alors que les premiers leaders Sébastien Loeb et Pierre-Louis Loubet ont connu des difficultés, Neuville était là pour capitaliser, et malgré quelques problèmes de surchauffe, sa i20 N s’est avérée être parmi les plus résistantes.

Alors que la victoire a finalement été assurée lorsque Hyundai a déployé des ordres d’équipe pour sauvegarder son arrivée 1-2-3, Neuville avait construit une avance de 25s sur Tanak avant que l’appel ne soit fait avant l’avant-dernière étape du rallye. C’était la réponse parfaite de Neuville après l’agonie de laisser une victoire à domicile lui échapper en Belgique.

La querelle sur les consignes d’équipe entre lui et Ott Tanak aurait pu être une distraction, mais Neuville a évité de penser à la politique interne et a tenu parole.

« La saison a été difficile jusqu’à présent et remporter la victoire après un week-end très difficile en Belgique est un soulagement », a déclaré Neuville. « La chose la plus importante est que nous avons un 1-2-3 pour l’équipe – après toutes ces années, nous l’avons enfin obtenu et c’est un moment historique pour la marque et l’équipe. Tout le monde a travaillé dur pour cela et c’est une belle récompense. »

Mentions honorables

Plusieurs pilotes méritent une mention spéciale suite à leurs exploits à l’Acropole.

Tout d’abord, Tanak a une fois de plus souligné son talent naturel et sa capacité unique à conduire autour des problèmes mécaniques. Vendredi, le champion du monde 2019 n’a pas pu utiliser son boost hybride, mais il a réussi à ne perdre que 31,0s sur Loeb, alors leader, à la fin de la journée.

Les problèmes de différentiel ont gêné Tanak le samedi, mais une fois de plus, l’Estonien est resté dans la lutte pour la bataille de tête avant que l’équipe n’annule la lutte entre lui et Neuville pour la victoire le dimanche. Tanak était naturellement mécontent de cette décision, étant le pilote le mieux placé de l’équipe au classement du championnat, et a qualifié cette décision de « honteuse », car il n’a pas pu participer à un « combat équitable ».

A son crédit, il est reparti avec le maximum de points possibles en remportant la powerstage de fin de rallye pour revenir à 53 points du leader du championnat Kalle Rovanpera, qui a laissé la porte ouverte après ses propres difficultés en Grèce.

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Dani Sordo, de Hyundai, a une nouvelle fois prouvé sa valeur, l’Espagnol faisant tranquillement son travail pour compléter le 1-2-3 de Hyundai. Il s’agit de son cinquième podium consécutif sur les épreuves WRC qu’il a disputées, depuis le Rallye d’Espagne de l’an dernier.

A la fin de l’année dernière, l’avenir de Pierre-Louis Loubet en WRC semblait bien sombre après une campagne désastreuse avec 2C Compétition. Le Français a manqué les deux dernières manches de la saison en raison d’une fracture de la hanche, survenue après avoir été heurté par une voiture en traversant une rue à Paris.

Lancé sur une bouée de sauvetage par M-Sport, le champion de WRC2 2019 apparaît comme un pilote différent en 2022 et en Grèce, il a montré qu’il pouvait être un véritable prétendant à l’avenir. Le jeune homme de 25 ans a remporté sa première victoire d’étape en WRC et a pris la tête de la course le vendredi, avant d’enchaîner avec un second triomphe dans l’étape suivante.

Loubet aurait pu prétendre à un podium s’il n’avait pas été victime d’une crevaison le samedi qui l’a fait passer de la deuxième à la septième place. Il a ensuite mené la charge de M-Sport en égalant sa meilleure place en carrière, la quatrième.

A 48 ans, Sébastien Loeb, neuf fois champion du monde, reste une force avec laquelle il faut compter, et il a remonté les années pour remporter quatre victoires d’étape et mener le rallye à la fin de la journée de vendredi. Si le Français a bénéficié d’une position de route avantageuse, il a montré que son rythme était réel samedi matin avant qu’une panne d’alternateur ne prive M-Sport d’une nouvelle chance de victoire.

De même, Craig Breen mérite d’être félicité pour avoir mis fin à sa série de résultats stériles avec une cinquième place crédible qui aurait pu être améliorée s’il n’avait pas subi une crevaison vendredi.

Enfin, le régulier Robert Virves s’est révélé être un pilote à surveiller dans le futur après avoir remporté la couronne du Junior WRC en signant sa première victoire dans la série.

L’équipe de la semaine : Hyundai Motorsport

Il est difficile d’imaginer un pire début de saison en WRC que celui que Hyundai a enduré à Monte-Carlo en janvier de cette année. Sa i20 N, sévèrement bâclée et sous-développée, était à la fois peu fiable et manquait de vitesse.

Neuville a lutté contre les problèmes de fiabilité pour finir sixième, avec près de huit minutes de retard. Tanak a chuté, tandis que l’équipe a été contrainte de retirer Oliver Solberg pour cause de maladie due aux fumées qu’il avait inhalées dans le cockpit.

Avance rapide jusqu’en septembre et Hyundai réalise le premier doublé de son histoire, marquant non seulement son meilleur résultat en WRC, mais aussi la première fois que la marque remporte trois rallyes consécutifs. Sa quatrième victoire de la saison a également égalé son record de victoires en une seule saison. Ce retournement de situation, parmi les luttes internes de la direction, est tout simplement incroyable.

Hyundai a réussi, d’une manière ou d’une autre, à transformer la difficile i20 N en un véritable challenger pour . Peu de gens auraient pu prédire que sa machine souvent fragile s’avérerait être la plus résistante à l’Acropolis – le rallye le plus difficile d’Europe – après que Toyota ait verrouillé les quatre premières places sur le Safari.

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Le doublé de Hyundai a été atténué par une querelle de commandes d’équipe, mais cela ne doit pas faire oublier le travail entrepris par l’équipe pour transformer ses chances après un début de saison aussi catastrophique. Cependant, la décision de ne pas changer ses pilotes Neuville et Tanak pourrait s’avérer cruciale si l’équipe souhaite se battre pour le doublé pilotes et constructeurs, et peut-être conserver Tanak pour 2023.

« Quel moment historique pour notre équipe et Hyundai, la toute première fois que nous réalisons un triple podium », a déclaré Moncet. « Peu de gens auraient parié sur nous au début de la saison, mais nous sommes là, de retour.

« Malgré tout, nous devons pousser et utiliser la dynamique positive que nous avons construite comme une motivation supplémentaire. Merci à tous ceux qui nous soutiennent, et surtout à ceux de notre usine. La fiabilité s’est encore avérée être l’une des clés ; notre voiture s’est beaucoup améliorée de ce côté depuis le Monte-Carlo. »

En revanche, Toyota a connu sa plus mauvaise course de la saison jusqu’à présent, luttant pour son rythme et sa fiabilité, avec Takamoto Katsuta comme meilleur finisseur en sixième position. M-Sport a également montré des signes prometteurs, mais une fois encore, la malchance et la fiabilité ont été son talon d’Achille.

Des moments de déchirement

L’Acropole s’est avérée être un casse-tête, laissant plusieurs équipages du WRC contempler ce qui aurait pu être.

Après avoir allumé les écrans de chronométrage, Loeb visait une quatrième victoire en carrière à l’Acropolis, après être devenu le pilote le plus âgé à avoir mené une manche du WRC le vendredi. Mais un travail frénétique pour réparer un alternateur a fini par le faire abandonner la tête de la course le samedi. De même, une crevaison de Loubet a entraîné un double échec pour M-Sport, qui avait obtenu un doublé le vendredi.

Toyota a également eu sa part de chagrin d’amour avec un problème de pression de carburant qui a fait perdre la deuxième place à Esapekka Lappi, tandis qu’Elfyn Evans a abandonné la quatrième place à cause d’un problème de turbo.

Cependant, Andreas Mikkelsen a laissé passer l’occasion de remporter la catégorie WRC2 devant 64 500 personnes dans le stade olympique d’Athènes lors de la première étape du rallye.

Des échappées heureuses

Le leader du championnat, Kalle Rovanpera, peut s’estimer heureux d’avoir évité un accident plus grave en percutant un arbre, comme l’avait fait Colin McRae il y a 20 ans à l’Acropolis 2002. Le Finlandais a pu reprendre le service en boitant et a quitté le rallye en ayant sauvé quatre points de powerstage.

Pendant ce temps, le pilote du WRC2 Chris Ingram a eu la chance de s’en sortir indemne de cette effrayante chute sur un flanc de montagne.

Top tweets

Loeb a ajouté un nouveau record à son long palmarès du championnat du monde des rallyes.

L’Acropole est connu comme le Rallye des Dieux – et il est facile de voir pourquoi.

Coups de feu

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