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Un travail acharné aide McLaughlin à créer un lien rapide avec un ingénieur

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Pour leur premier week-end de course officiel, Scott McLaughlin et l’ingénieur de course Ben Bretzman semblent avoir formé un nouveau partenariat puissant et sans faille. McLaughlin a remporté son premier prix NTT P1 en carrière et a mené la séance d’essais du samedi pour le Grand Prix Firestone de Saint-Pétersbourg présenté par RP Funding.

Mais ce n’est pas la première fois qu’ils travaillent ensemble. Non, cela s’est produit en 2019.

À l’époque, McLaughlin défendait son premier championnat australien de V8 Supercars pour DJR Team Penske. Bretzman, quant à lui, venait de remporter les 500 miles d’Indianapolis présentés par Gainbridge avec Simon Pagenaud.

Mais McLaughlin était presque à court de choses à accomplir en Australie. Il a donc commencé à réfléchir à la suite à donner à sa carrière. Cela l’a amené aux États-Unis pour un test de simulation de la NTT INDYCAR SERIES avec l’équipe Penske.

La personne qui a travaillé avec McLaughlin ce jour-là dans le simulateur Chevrolet ? Bretzman.

McLaughlin et Bretzman se sont rapidement liés d’amitié ce jour-là. McLaughlin est passé à la série à plein temps en 2021 et a été jumelé avec l’ingénieur Jonathan Diuguid. Malgré tout, McLaughlin et Bretzman sont restés amis, car McLaughlin, originaire de Nouvelle-Zélande, s’est installé dans un nouveau pays où il connaissait très peu de gens.

« Je connais Ben depuis longtemps maintenant », a déclaré McLaughlin. « Nous jouons beaucoup de golf ensemble. J’étais donc très excité à l’idée de passer du temps ensemble et d’amener ce partenariat à un niveau plus professionnel. »

La fin de la première saison de McLaughlin, au cours de laquelle il a remporté le titre de recrue de l’année pour la NTT INDYCAR SERIES et l’Indy 500, a entraîné des changements importants pour lui-même et pour l’équipe Penske. Diuguid est passé à la direction du projet de voiture de sport Porsche Penske Motorsport, tandis que Pagenaud a quitté l’organisation pour aller chez Meyer Shank Racing.

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McLaughlin se retrouve donc sans ingénieur et Bretzman sans pilote. C’était une paire que McLaughlin a dit qu’il était impatient de commencer.

Bretzman apporte à la Chevrolet n°3 de l’équipe Penske DEX Imaging des années d’expérience en NTT INDYCAR SERIES. Il est devenu l’un des meilleurs ingénieurs du paddock dès 2012, lorsque lui et Pagenaud sont devenus une force chez Schmidt Hamilton Motorsports.

Bretzman a aidé Pagenaud à remporter sa première victoire en carrière, sur le circuit de rue de Belle Isle, lors de sa deuxième saison à temps plein à Belle Isle. Ils ont remporté quatre victoires entre 2013 et 2014, et c’était suffisant pour que l’équipe Penske s’empare du binôme en 2015. Ensemble, ils ont remporté un total de 15 courses, le championnat NTT INDYCAR SERIES 2016 et l’Indy 500.

« Ce qu’il a fait avec Simon est un témoignage de ces deux-là et du partenariat qu’ils avaient », a déclaré McLaughlin. « Je pense qu’il est revigoré avec moi et notre nouveau partenariat. Nous travaillons certainement bien ensemble, et j’en suis ravi. Je félicite Jonathan Diuguid, car c’est lui qui m’a mis au courant, et il s’agit maintenant de me polir. »

McLaughlin était impatient de se mettre au travail pendant l’intersaison et d’apprendre comment Bretzman pouvait le polir. Les deux hommes se sont immédiatement assis pour une réunion de quatre heures au cours de laquelle ils ont analysé chacune des 16 performances de McLaughlin dans la NTT INDYCAR SERIES l’année dernière, y compris sa meilleure place de second lors de la première course sur l’ovale du Texas Motor Speedway.

« Cela a été une intersaison intéressante, une grande transition pour nous deux », a déclaré Bretzman. « Nous avons beaucoup travaillé, nous nous sommes beaucoup demandé comment nous allions faire cela ensemble. Qu’avons-nous besoin d’apprendre ensemble ? La vitesse a toujours été là, il s’agit juste de savoir comment l’extraire. »

Bretzman et McLaughlin ont donné la priorité à l’étude de ses performances en qualifications tout au long de la saison, car McLaughlin savait qu’il devait s’améliorer dans ce domaine. Il pouvait bien s’entraîner, et il réalisait de solides performances en course, mais en qualifications, il avait du mal à extraire cette vitesse. Son meilleur résultat en 2021 était une cinquième place sur le circuit routier d’IMS en mai, et c’était son seul résultat à un chiffre sur un circuit routier ou urbain.

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À partir de là, McLaughlin a dit que c’était un effet domino qui a progressivement montré une amélioration, ponctuée par le fait d’être le meilleur pilote du NTT INDYCAR SERIES samedi à St. Petersburg.

« Nous avons en quelque sorte travaillé lentement dessus », a déclaré McLaughlin. « Nous sommes allés au simulateur et nous nous en sommes approchés de très près. J’ai pu m’atteler à la tâche et obtenir une bonne base de référence pour ce week-end. Cela a porté ses fruits lorsque nous sommes allés aux essais. Je sentais que j’avais une très bonne voiture de base. Et puis nous sommes arrivés ici, et je me sentais vraiment, vraiment fort. Nous avons à peine touché la voiture depuis qu’elle est sortie du camion. »

Bretzman a déclaré que dès qu’il a vu la vitesse de la voiture lors de la séance d’essais de vendredi, au cours de laquelle McLaughlin a réalisé le huitième temps, il a su qu’il y avait assez de vitesse dans la voiture pour remporter la pole.

Le duo a maintenant les yeux rivés sur le Grand Prix Firestone de Saint-Pétersbourg présenté par RP Funding, qui sera retransmis en direct à partir de midi (ET) sur NBC, Telemundo Deportes sur Universo et le réseau radio INDYCAR.

Peut-être que, tout comme il l’a fait avec Pagenaud il y a presque dix ans, Bretzman peut aider McLaughlin à remporter sa première victoire en carrière lors de sa deuxième saison à plein temps sur un circuit de rue.