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Un entraînement difficile pourrait donner de la puissance à un prétendant au titre de champion.

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Will Power est plus fort qu’il ne l’a été de mémoire récente.

Physiquement plus fort, bien sûr. Mais il espère que cette force physique accrue se traduira par une force accrue sur la piste de course, alors que la saison 2022 de la NTT INDYCAR SERIES débute ce dimanche avec le Firestone Grand Prix of St. Petersburg presented by RP Funding (Noon ET, en direct sur NBC, Telemundo et NBC Radio Network).

Le champion 2014 de la NTT INDYCAR SERIES, Power, qui aura 41 ans le 1er mars, a déclaré qu’il a changé sa routine d’entraînement pendant l’intersaison pour essayer de trouver ce petit plus qui l’élève au rang de prétendant au championnat. Il s’est concentré sur les poids et la musculation et a dit qu’il pouvait sentir une différence.

« J’ai l’impression d’être plus en forme que l’année dernière », a déclaré Power. « Évidemment, la science change tout le temps, et il y a de nouvelles façons, de meilleures façons, des façons plus efficaces de s’entraîner. Je suis définitivement plus fort et plus en forme que je ne l’ai jamais été. Je ne dirais pas jamais. J’ai été assez haut à certains moments, mais j’en suis là. Je suis plus fort, c’est sûr, et tout aussi en forme. »

Cette meilleure forme physique aidera Power à muscler sa Chevrolet Verizon 5G Team Penske n°12 sur les circuits routiers et de rue, d’autant plus que les voitures n’ont pas de direction assistée. Mais pour ce qui est de remporter sa deuxième Astor Challenge Cup, Power veut partir fort ce week-end à St Petersburg, en Floride.

Et pour une bonne raison. Au cours des trois dernières saisons, le vainqueur de la course d’ouverture de la saison a remporté le championnat NTT INDYCAR SERIES. La course au titre de Josef Newgarden en 2019 a commencé par une victoire en ouverture de saison à Saint-Pétersbourg, tandis que la course au titre de Scott Dixon en 2020 a commencé par une victoire lors de la première course de l’année au Texas Motor Speedway. La course au titre d’Alex Palou la saison dernière a commencé par une victoire au Barber Motorsports Park.

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Power, vainqueur de l’Indianapolis 500 présenté par Gainbridge en 2018, a déclaré qu’il pense qu’une victoire d’ouverture aide non seulement à donner le ton de la saison, mais qu’elle permet au pilote de jouer la défense plutôt que l’attaque.

« Vous êtes beaucoup plus concentré parce que vous êtes en tête du championnat, et vous êtes concentré sur le fait de ne pas faire d’erreur au lieu d’être concentré sur le fait d’essayer de gagner », a-t-il déclaré. « Je pense qu’une partie de la psychologie derrière cela est que vous n’essayez pas de vous rattraper. Vous établissez une assez bonne base et boum, vous avez de gros points et vous vous ajustez, en conservant gentiment ces points au lieu d’essayer désespérément de récupérer pour revenir dans le jeu. »

Ces dernières années, Power et son équipe Penske ont eu du mal à démarrer la saison en force, ce qui, selon lui, a entravé leurs efforts pour le championnat. Le temps que lui et l’équipe n°12 trouvent leur rythme, ils étaient trop loin dans les points pour monter une course au championnat.

Depuis son année de championnat en 2014, Power n’a pas gagné plus tôt dans une saison que la cinquième course de l’année en 2015, 17 et 18. Ces trois victoires ont eu lieu sur le circuit routier de l’Indianapolis Motor Speedway. L’année dernière, Power a remporté la 12e course de la saison sur le World Wide Technology Raceway, sa seule victoire en 2021.

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Power a commencé l’année 2021 avec une deuxième place à Barber et une huitième place à St. Petersburg avant de connaître une baisse de régime avec cinq courses consécutives terminant en dehors du top 10. Il a finalement obtenu une sixième place à Belle Isle-2, mais il était déjà trop tard.

Il ne sait pas pourquoi lui et son équipe ont eu du mal à commencer la première moitié de la saison de manière régulière et forte. Mais après en avoir eu un aperçu en 2021, il espère que l’équipe a les ingrédients nécessaires pour capitaliser là où elle a historiquement lutté.

« Pour une raison quelconque, nous avons lutté en début de saison », a déclaré Power. « Je suppose que nous avons eu quelques bons résultats en début de saison (l’année dernière), et ensuite ce n’était pas si spécial. Mais, oui, je ne peux pas vraiment (comprendre pourquoi). Nous avons examiné toutes les raisons pour lesquelles c’est le cas.

« Je sens que j’ai une très bonne équipe. J’ai tout ce qu’il faut, tous les outils disponibles pour commencer très fort et être un prétendant dès le début. Je pense que Chevy a trouvé de bonnes choses du côté de la maniabilité. Nous verrons bien. Je fais un effort maximum. »

Power n’est pas étranger à ce genre de force à St. Petersburg. En plus de ses neuf poles, un record du circuit, il compte deux victoires, en 2010 et en 2014. En dehors de Newgarden, Dixon et Palou, seul un autre pilote au cours de la dernière décennie a remporté l’ouverture de la saison et le championnat la même année : Power en 2014.