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Tsunoda a-t-il ce qu’il faut pour diriger AlphaTauri si Gasly part ?

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Le patron de l’équipe AlphaTauri, Franz Tost, a indiqué depuis un certain temps que le plan était toujours de garder Tsunoda aux côtés de Pierre Gasly – dont la confirmation a été donnée en juin – en attendant l’accord de Red Bull.

Tsunoda a déclaré il y a quelques semaines que son avenir dépendait de « choses en arrière-plan », mais qu’il était satisfait de ses prestations même si les résultats de cette année ont été difficiles à obtenir. Tsunoda n’a pas marqué un seul point depuis l’Espagne, bien qu’AlphaTauri dans son ensemble se soit trouvé plus en difficulté dans le milieu de terrain encombré qu’il y a 12 mois.

En l’état actuel des choses, une équipe inchangée de Tsunoda et Gasly est bloquée à AlphaTauri pour l’année prochaine, mais cela pourrait encore changer. Alpine est connu pour avoir Gasly en tête de sa liste de candidats pour occuper le deuxième siège, et Red Bull est heureux de le libérer de son équipe sœur – tant qu’il a un remplaçant prêt à partir.

Le projet de recruter Colton Herta de l’IndyCar a dû être mis en veilleuse lorsque la FIA a refusé de céder sur ses règles de superlicence, ce qui semblait signifier que Gasly resterait en place. Mais après qu’il soit apparu que le conseiller de Red Bull, Helmut Marko, ait rencontré Nyck de Vries le week-end dernier, il est clair que des options sont toujours à l’étude pour remplacer Gasly et lui permettre de passer à Alpine.

En cas de départ de Gasly, Tsunoda serait l’homme d’expérience et le leader de facto de l’équipe AlphaTauri en 2023 – un rôle important pour un pilote qui fait souvent parler de lui pour son tempérament et qui est clairement encore en développement.

C’est un rôle que Tsunoda a admis qu’il pourrait avoir du mal à remplir de la même manière que Gasly au début.

« Je ne m’attendrais pas à être capable d’être performant ou de donner un feedback à l’équipe tout de suite comme Pierre », a-t-il dit à Zandvoort.

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« Mais actuellement, j’apprends autant que possible de lui. Il y a encore beaucoup de choses que je peux apprendre de lui. Actuellement, nous faisons face à la même chose, juste développer la voiture autant que possible, pour avoir un rythme plus constant pendant la semaine de course. »

Le développement de Tsunoda a beaucoup progressé, notamment depuis que Red Bull l’a transféré du Royaume-Uni vers l’Italie au milieu de la saison dernière pour le rapprocher de l’équipe. Ce déménagement était si important qu’il a même été mentionné dans le communiqué de presse d’AlphaTauri l’annonçant pour 2023, notant sa progression depuis lors.

L’environnement de travail de Tsunoda a été bon. AlphaTauri est une petite équipe qui n’a pas la pression d’une Red Bull ou d’une autre opération de pointe. Il a un patron, Franz Tost, qui sait comment tirer le meilleur de ses pilotes. Et en la personne de Gasly, il a eu un coéquipier qui l’a non seulement aidé à améliorer son jeu, mais qui a également forgé une relation amicale en dehors de la piste.

« Il a probablement pris la Formule 1 un peu plus au sérieux, ce qui était la bonne approche à avoir », a déclaré Gasly dans une interview à Autosport avant la pause estivale.

« D’après ce qu’il dit, j’ai eu un impact de ce côté-là pour lui montrer le genre de dévouement et d’engagement que ce sport exige. Cette année, nous avons travaillé en équipe, alors que l’année dernière, nous étions un peu divisés, car il n’avait pas beaucoup d’expérience. Il était encore assez nouveau dans ce sport.

« Cette année, je pense qu’il a des idées claires et un feedback plus clair sur ce dont nous avons besoin pour aller plus vite, donc nous pouvons travailler ensemble pour améliorer le package que nous avons. »

C’est une progression qui a également été notée par le directeur technique d’AlphaTauri, Jody Egginton. « Plus de choses s’enclenchent maintenant qu’il comprend les choses », a-t-il dit de Tsunoda. « Il se fait aussi une meilleure opinion de ce qu’il veut sur la voiture. Et cela prend du temps, avec n’importe quel pilote. »

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Nous avons vu des éclairs de ce qu’il peut faire en . Ses débuts impressionnants à Bahreïn l’année dernière et sa charge tardive jusqu’à la quatrième place à Abu Dhabi sont peut-être notables, mais ses performances ont franchi un pas en avant jusqu’en 2022, même si cela ne se reflète pas dans le total des points.

Imola est un week-end qui passe sous le radar cette année, mais il a réussi à passer de la 16e place sur la grille à la septième place sur un circuit où les dépassements sont très difficiles à obtenir. L’écart de points avec Gasly a également diminué par rapport à l’année dernière. Gasly a 22 points contre 11 pour Tsunoda, mais Yuki estime que l’écart serait plus faible sans des revers comme en Arabie Saoudite et en Azerbaïdjan.

Le grand défi pour Tsunoda sera de convertir son potentiel en compétences qui lui permettront de diriger une équipe en cas de départ de Gasly. Il a gagné des fans dans le monde entier pour sa nature franche – comme le dit Gasly, « tout ce qui lui passe par la tête sort de sa bouche un dixième de seconde plus tard » – mais prendre la tête d’AlphaTauri serait un test clé pour voir ce que l’avenir à long terme peut lui réserver au sein de Red Bull.

Tost a déclaré dans le communiqué de presse confirmant Tsunoda pour 2023 qu’il pense qu’il faut trois ans aux pilotes pour s’acclimater complètement à la vie en F1. Cela signifie que la saison prochaine, Tsunoda n’aura plus d’excuses pour ne pas exploiter son talent indéniable – potentiellement en tant que chef d’équipe à Faenza.

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