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Toyota est stupéfait par le « gamin miracle » Rovanpera après son succès au WRC Croatie.

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Latvala a admis qu’il pensait que la victoire avait échappé au jeune homme de 21 ans après avoir assisté à l’évaporation d’une longue avance lors d’une averse soudaine qui a surpris l’équipe dans son choix de pneus lors de l’avant-dernière étape.

Rovanpera n’a pu éviter de perdre 28.4s d’avance sur Ott Tanak de , qui a bénéficié d’un meilleur choix de pneus. [two softs and two wets] par rapport aux deux pneus durs et aux deux pneus mouillés de la GR Yaris de Rovanpera.

Malgré le déficit de pneus, le leader du championnat Rovanpera a réussi à rattraper l’avance de 1,4s de Tanak dans la dernière spéciale pour remporter le rallye avec 4,3s d’avance, remportant ainsi sa huitième victoire d’étape.

Latvala avait déjà décrit les six victoires d’étape de Rovanpera sur huit essais du vendredi dans des conditions humides délicates comme la meilleure performance de son pilote à ce jour dans une voiture WRC, mais il est resté stupéfait par son pilotage dans une dernière étape palpitante.

« C’est un enfant miraculeux, je peux vous le dire », a déclaré Latvala à Autosport.

« C’était une performance incroyable. Je ne pensais pas qu’il pouvait gagner l’étape et le rallye. Sur le papier, nous étions sûrs que Tanak avait de meilleurs pneus et qu’il allait gagner, mais je ne sais pas d’où il a tiré cette vitesse et cette attaque. Je n’ai pas de mots pour décrire le pilotage qu’il a fait ».

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Rovanpera a déclaré que ce week-end avait été le plus difficile de sa carrière à ce jour, mais il n’était pas prêt à renoncer à la victoire malgré les obstacles qui se sont dressés contre lui dans la dernière étape.

Le Finlandais s’était déjà battu après avoir perdu 54.5s de son avance de 1m23s sur Tanak, après une crevaison à l’avant gauche sur le mouillé dans la 11ème étape de samedi.

La victoire arrive également après une chute lors de la première étape de cet événement il y a 12 mois, ce qui a limité son expérience des routes avant le rallye de cette année.

« Je pense que c’est l’un des week-ends les plus difficiles, les conditions étaient vraiment difficiles et tout le monde a eu des problèmes », a déclaré Rovanpera à Autosport.

« Nous avons eu la crevaison hier et aujourd’hui nous avons perdu beaucoup de temps avec le choix des pneus. C’était bien de gagner en roulant à plat dans le dernier virage.

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« Quand j’ai vu les images de la power stage, à quel point c’était boueux et sachant qu’Ott avait les pneus tendres, j’étais assez sûr que ça allait être difficile de l’égaler, mais j’ai décidé d’essayer quand même parce qu’il faut toujours essayer. »

La deuxième victoire de Rovanpera en trois rallyes cette année, après son succès sur la neige en Suède en février, a créé une avance de 29 points sur Thierry Neuville de Hyundai, qui a terminé troisième en Croatie.

Il a également permis au quadruple vainqueur du WRC de remporter une épreuve sur la neige, le gravier et le tarmac. Après ce nouveau triomphe, Latvala estime que Rovanpera est désormais un prétendant au titre.

« Cela montre vraiment pour moi qu’il est maintenant un véritable prétendant au titre de champion du monde des rallyes », a ajouté Latvala. « Il a progressé si rapidement que dès cette année, il est l’homme à battre dans le championnat.

« Quand j’avais son âge, personne n’avait le niveau qu’il a. »

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