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Pourquoi une bonne nuit de sommeil n’est pas seulement l’affaire des médecins généralistes de Singapour.

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Depuis la première course de nuit en 2008, les amateurs de ont pris l’habitude de s’adapter au calendrier en restant debout jusqu’à l’aube et en dormant jusqu’au début de l’après-midi pour tenter de rester à l’heure européenne. Avec en toile de fond l’inévitable décalage horaire à l’arrivée, ce n’est jamais facile à gérer.

La réalité est que, si le bon sommeil devient un sujet de conversation dans le paddock autour du GP de , il apporte une contribution cruciale à la forme mentale et physique à tout moment. Pour les pilotes de F1 et les membres de l’équipe qui doivent faire face à un calendrier très chargé, avec davantage d’événements nocturnes et de voyages, cela devient une question de plus en plus importante.

C’est pourquoi les équipes cherchent maintenant des moyens d’améliorer la qualité du sommeil des pilotes et des membres de l’équipe.

« Le sommeil est la base de tout ce que nous essayons de faire en termes de bien-être », déclare le Dr Luke Bennett, médecin de l’équipe Mercedes.

« Vous pouvez vous entraîner dur, vous pouvez vous entraîner bien, vous pouvez manger correctement, vous pouvez faire toutes ces choses correctement. Mais si vous ne dormez pas bien, vous n’aurez pas l’impact dont vous avez besoin.

« Et cela vaut autant pour les membres de l’équipe de course que pour les pilotes ou tout autre athlète. »

Ancien spécialiste de la traumatologie en Australie, Bennett a travaillé bénévolement lors de grands prix à Melbourne et en Corée avant de rejoindre Hintsa Performance, l’organisation dont les physios travaillent avec de nombreux pilotes et équipes sur l’ensemble du circuit.

Au cours de la dernière décennie, il a joué un rôle important, bien que peu remarqué, en aidant Mercedes à obtenir autant de succès.

« Dans notre sport, où la technologie est si importante, je pense que la performance humaine et le bien-être sont véritablement valorisés par les équipes », déclare Bennett. « Mais il arrive souvent qu’ils ne soient pas considérés comme une priorité.

« Le plafond budgétaire a changé la donne. Et il y a une réelle volonté d’extraire le maximum des êtres humains qui parcourent la planète pour faire fonctionner cette équipe de course.

« Et cela devient encore plus urgent avec un calendrier comme celui que nous aurons l’année prochaine, où le nombre de courses augmente. Et la complexité géographique du calendrier fait que quelque chose comme le sommeil devient un élément absolument essentiel de la performance non seulement des pilotes, mais aussi de toute l’équipe de course. »

Garder les pilotes mentalement en forme pendant un week-end de grand prix épuisant est une priorité absolue pour les personnes qui les entourent, notamment leurs physios.

« Je pense que la plupart des gens comprennent que conduire une voiture pendant deux heures est une expérience extraordinairement physique », dit Bennett.

« Mais tout au long du week-end de course, le conducteur doit également faire face à une énorme demande cognitive. Ce volant comporte 20 à 30 boutons, menus et sous-menus, qu’il doit parcourir parfois même d’un virage à l’autre.

« Les pilotes assistent à quelque chose comme sept heures de réunions d’ingénierie au cours d’un week-end de course, puis à d’innombrables heures de tâches liées au marketing et aux médias, ainsi qu’aux déplacements.

« Vous pouvez rapidement comprendre pourquoi le sommeil n’est pas seulement un élément très important pour s’assurer que leur préparation physique est consolidée. Mais il s’agit aussi de s’assurer qu’ils peuvent encore toucher cet apex millimètre par millimètre tour après tour le dimanche, alors qu’ils ont vécu un week-end extraordinairement exigeant jusque-là. »

Lorsqu’elle est arrivée sur le calendrier, Singapour a présenté des défis particuliers pour les médecins et les physios de l’équipe. Au fil des ans, ils ont appris à maintenir les pilotes en excellente condition.

« Cet événement présente des contraintes physiologiques et de sommeil très particulières », explique Bennett. « Il se déroule théoriquement à l’heure européenne, mais nous avons tout cet éclairage artificiel incroyablement lumineux. Nous avons des réveils en milieu d’après-midi, nous avons quelques finitions après le lever du soleil. Ce n’est donc pas aussi simple que de rester à l’heure européenne.

« C’est une semaine incroyablement perturbante pour le sommeil. Nous avons ensuite une rotation d’une journée et un vol pour le Japon, où nous passons immédiatement à un horaire de jour. C’est facilement la séquence la plus brutale que nous voyons sur le calendrier.

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« Et les années précédentes, je pense qu’il est juste de dire que c’était un exercice de survie pour la plupart des gens. Nous avons maintenant des moyens de ne pas nécessairement optimiser mais de gérer ce stress à un moment de la saison où les championnats se jouent souvent.

« Cela commence idéalement par la préparation avant le voyage. En regardant le programme quotidien, vous voulez que le pilote se décale de quelques heures, et il peut le faire efficacement dans les quelques jours qui précèdent son voyage.

« Vous voulez choisir le vol de manière appropriée, en fonction de l’heure à laquelle ils veulent arriver et de leurs engagements. J’ai entendu dire que l’on peut aller jusqu’à choisir de quel côté de l’avion on s’assoit, en termes d’exposition à la lumière à travers différentes parties de l’avion.

« Nous parlerons ensuite du moment précis où il faut s’exposer à la lumière, du moment où il faut maximiser l’exposition à la lumière, du moment où il faut rechercher l’obscurité ou une pièce très ombragée, du moment où il faut porter des lunettes de soleil en fin de journée, des suppléments de mélatonine, puis du moment où il faut faire de l’exercice et prendre ses repas. Toutes ces variables entrent dans la composition d’un très bon plan contre le décalage horaire. »

Au cœur de tout cela, il s’agit de trouver un sommeil décent lorsque le conducteur retourne enfin à sa chambre d’hôtel.

« Le sommeil a probablement connu une renaissance populaire au cours des dernières années », déclare Bennett. « Je pense que l’on prend conscience que ce n’est pas seulement la partie de votre journée qui cède la place à toutes les autres activités. Il est si important pour consolider toutes les autres fonctions physiologiques importantes que vous avez.

« Mais il n’y a pas que le sommeil. En tant que concept général, je pense que tout le monde comprend l’importance du sommeil. Mais je dirais que même au cours de l’année dernière, la physiologie de la température autour du sommeil est vraiment reconnue comme étant probablement aussi importante que des choses comme la manipulation de la lumière et de l’obscurité, qui étaient traditionnellement considérées comme les variables les plus importantes autour du sommeil.

« La physiologie sur la façon dont la température affecte la profondeur de votre sommeil, les phases de votre sommeil, les phases saines du sommeil paradoxal et profond, et ensuite comment cela affecte votre performance, à la fois physiquement et mentalement le jour suivant. Tout cela est lié de près à la température, et je pense que c’est un domaine très intéressant. »

Cette année, Mercedes a franchi une étape intéressante dans l’exploration du sujet en s’associant à Eight Sleep, une société dont les produits se concentrent sur l’impact de la température sur le sommeil et sur la manière dont elle peut être utilisée pour l’améliorer.

Le « pod » d’Eight Sleep se présente sous deux formes, soit comme un matelas complet, soit comme une housse de matelas potentiellement transportable. Il fonctionne en conjonction avec une boîte qui se trouve à côté du lit, et une application pour téléphone.

« C’est essentiellement une couche de capteurs, une housse de matelas que vous pouvez installer sur n’importe quel matelas », explique Matteo Franceschetti, cofondateur d’Eight Sleep.

« Il fera plusieurs choses différentes. Tout d’abord, c’est comme dormir sur un stéthoscope. Il y a des capteurs intégrés que vous ne sentez pas et qui sont capables de suivre tout ce qui concerne votre rythme cardiaque, votre respiration et la qualité de votre sommeil.

« Et nous atteignons une précision de niveau médical dans quelques-unes de ces dimensions, ce qui signifie que votre lit est comparable à un appareil de niveau médical.

« Mais la différence essentielle entre nous et un wearable, c’est que le wearable suit les données et vous les transmet. Mais il ne fait pas beaucoup plus que cela. Dans notre cas, nous utilisons les données pour ensuite ajuster la température et contrôler votre température corporelle. »

C’est la clé de la façon dont le pod Eight Sleep améliore votre sommeil, comme le note Franceschetti : « L’essentiel est que chaque côté du lit peut avoir une température différente, et la température changera au cours de la nuit pour optimiser votre récupération ».

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« Nous n’avons pas réinventé la roue, ce qui signifie qu’il existe déjà de nombreuses preuves médicales que la température nocturne peut améliorer vos performances de sommeil et les changements de température de votre corps. Lorsque vous entendez des gens dire : ‘Vous devriez dormir à 20°C (68°F) toute la nuit’, c’est faux.

« Et la raison est que 68degF pourrait fonctionner pendant une heure sur les huit heures. Mais pour les sept autres heures, vous avez besoin d’une température différente. Et c’est ce que fait notre appareil. »

Franceschetti souligne que l’idée est de promouvoir ce que la société appelle l’aptitude au sommeil.

« Tout est parti au départ d’une certaine vision que nous avions en interne », explique-t-il. « La plupart du temps, lorsque vous pensez à des entreprises de literie, vous pensez au confort et à la convivialité. Notre approche a toujours été différente, car j’étais un athlète.

« Et j’ai toujours pensé que le sommeil n’était pas seulement synonyme de détente, mais aussi de récupération. Et c’est ainsi que nous avons créé le concept d’aptitude au sommeil, qui signifie que vous devez travailler, faire des efforts et passer des heures au lit, comme vous le feriez en salle de sport. Mais ensuite, vous vous réveillez complètement rafraîchi, plein d’énergie et en meilleure santé. »

Quels sont donc les avantages concrets d’un meilleur sommeil pour un athlète comme un coureur automobile, ou pour toute autre personne ?

« Il y a certains aspects qui sont plus évidents », dit Franceschetti. « Comme le temps de réaction, la clarté mentale, les performances cognitives et la concentration, qui sont assez évidents.

« Mais il y a aussi, je dirais, des effets de second ordre qui sont des effets sur votre propre santé. Donc une fréquence cardiaque plus basse et une VRC plus élevée [heart rate variability]qui est un autre indicateur du stress physique et de la récupération, une meilleure santé en général. En étant plus énergique, vous mangerez probablement mieux et éviterez la malbouffe, vous serez probablement de meilleure humeur.

« En fin de compte, la santé repose sur trois piliers. Le premier est le sommeil, le deuxième la nutrition et le troisième la forme physique. Mais le sommeil est vraiment la partie fondamentale, car si vous dormez deux heures par nuit pendant cinq nuits d’affilée, je peux vous dire que vous mangerez des aliments de merde et que vous ne pourrez pas vous entraîner !

« D’autres effets de second ordre sont les blessures. En récupérant correctement et en dormant correctement, vous éviterez les blessures, ce qui, pour les athlètes, est un facteur important. »

Les pilotes Mercedes et les principaux membres de l’équipe ont utilisé les produits Eight Sleep chez eux cette saison, ce qui leur a apporté des avantages utiles avant et après les déplacements vers les courses.

La prochaine étape consistera à transporter la version portable de la housse de matelas et à l’installer dans les chambres d’hôtel lors de chaque événement, afin de s’assurer que ces avantages s’appliquent pleinement aux week-ends de course.

« Nous discutons avec l’un des pilotes pour voir si nous pouvons faire installer le pod dans son hôtel lors de toutes les courses restantes de la saison », explique Franceschetti. « Il est certain que certaines courses seront très faciles et qu’il n’y aura pas de problème pour que cela se fasse. D’autres seront peut-être plus difficiles.

« Mais l’idée au fil du temps, au fur et à mesure que la relation entre Eight Sleep et Mercedes se développe, est de savoir comment nous pouvons étendre ce programme et faire en sorte que les pilotes et tous les ingénieurs en bénéficient dans chaque course de l’année. »

Dans un sport où les gains marginaux comptent, Mercedes a peut-être trouvé un avantage supplémentaire utile sur ses rivaux.

« Lorsque nous disons que nous pouvons améliorer la qualité de votre sommeil de 30%, imaginez si je pouvais vous dire que je peux améliorer votre force de 30% », dit Franceschetti. « Si vous utilisez le même cadre pour l’énergie, la clarté, le temps de réaction, alors tout ce qui est amélioré de 30 % est une grosse affaire. »

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