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Pourquoi Latifi a du mal avec la F1 2022 Williams

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Jusqu’à présent, il a été éclipsé par son nouveau coéquipier Alex Albon, qui a eu plus de mal à s’adapter à la nouvelle voiture que l’ancien pilote de Red Bull. Il a également subi une série d’accidents qui ont obligé l’équipe à se concentrer autant sur le réapprovisionnement des pièces de rechange que sur la préparation des nouvelles pièces.

Tout se présentait tellement mieux pour lui l’année dernière. Le Canadien a pris un réel élan dans la seconde moitié de la saison, donnant souvent du fil à retordre à son coéquipier George Russell. Lorsque Williams a fait sa percée avec un double score en Hongrie, c’est Latifi qui a terminé septième, juste devant Russell.

Mais sa campagne 2021 s’est terminée par l’accident en fin de course au Grand Prix d’Abu Dhabi, qui a déclenché une voiture de sécurité et fait basculer la lutte pour le championnat du monde. Par la suite, il a fait l’objet de critiques et même de menaces de mort sur les médias sociaux. Cela aurait été difficile à gérer pour n’importe qui, et a certainement joué sur l’esprit de Latifi à l’approche de 2022.

La dernière chose dont il avait besoin était de nouveaux accidents. Mais après une pré-saison perturbée, il a chuté lors des qualifications et à nouveau lors de la course à Jeddah. Il y a eu un autre incident majeur lorsqu’il est entré en collision avec Lance Stroll lors des qualifications en Australie, bien que son compatriote ait été blâmé par les commissaires de la FIA.

Tous les pilotes ont dû s’adapter au comportement des voitures à effet de sol 2022, ce qui n’a pas été facile pour Latifi, d’autant plus que la Williams semble avoir perdu en compétitivité par rapport à l’année dernière.

« Je pense que c’est un jeu de tête, n’est-ce pas ? », a noté son patron d’équipe Jost Capito à Imola le week-end dernier. « Il est capable de conduire très vite et de faire les mêmes temps au tour qu’Alex s’il est au bon endroit, j’en suis sûr.

« Les voitures sont un peu plus difficiles et plus délicates à conduire que celles de l’année dernière, et il doit s’y retrouver. Bien sûr, si vous avez quelques ratés, vous devez retrouver la confiance. Mais il aura le soutien total de l’équipe, et nous sommes sûrs qu’il y arrivera. »

Capito a admis que les retombées négatives d’Abu Dhabi n’ont pas aidé son pilote.

« Ce qui l’a le plus impacté l’année dernière, ce sont les commentaires et les menaces sur les médias sociaux », a-t-il expliqué. « Nous l’avons aidé à surmonter cela.

« Bien sûr, ces incidents qu’il a eus à quelques reprises, comme mentionné précédemment, ça ne booste pas sa confiance. Mais nous essayons de renforcer sa confiance, nous travaillons avec lui, et je pense qu’il s’améliore sur ce point. Il doit apprendre cela, et je pense qu’il est sur la bonne voie. »

À Imola le week-end dernier, Latifi a couru derrière Albon en début de course, les deux étant partis près de l’arrière. Ce dernier a été parmi les premiers à passer aux slicks sur la piste séchante, et Latifi s’est rangé dans le tour suivant avec le gros du peloton.

Leurs changements de pneus n’ont été séparés que par un tour, mais Albon a gagné plusieurs places et les deux hommes étaient séparés par quatre voitures au drapeau à damier. Le moment de son arrêt reflétait la situation actuelle de Latifi – il ne voulait pas risquer de passer aux slicks trop tôt, et potentiellement faire une erreur.

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« Évidemment, nous étions assez proches les uns des autres sur le premier relais », a-t-il noté après le drapeau. « Et initialement, quand je suis sorti des stands, je pensais que j’allais être devant lui, parce qu’il ne semblait pas être en vue.

« Je pense que la piste était clairement prête pour les slicks. Mais juste le sentiment général que j’ai encore avec la voiture, juste le manque de confiance en elle, je n’allais certainement pas vouloir être le premier à partir… [to slicks]. J’étais heureux de laisser les autres partir en premier, juste pour confirmer que tout allait bien. Au final, je pense que cela a coûté cher en temps de piste.

« J’ai juste perdu avec le dernier arrêt. Pour moi, c’est juste le côté positif du rythme que je vais prendre aujourd’hui. Que vous terminiez P11 ou P12, ou P18, ça ne fait aucune différence pour nous maintenant. »

Il est rare qu’un pilote de admette que son manque de confiance a eu un impact sur ses décisions stratégiques, sans parler du fait que son coéquipier fait un meilleur travail. Cependant, Latifi est toujours d’une ouverture et d’une honnêteté rafraîchissantes lorsqu’il discute des domaines dans lesquels il doit s’améliorer.

« Depuis l’Arabie saoudite, je n’ai tout simplement pas eu de bonnes sensations avec la voiture, même avant les accidents », note-t-il. « Tout pilote dira que lorsque vous ne faites pas confiance à la voiture en dessous, à ce qu’elle va faire, cela peut être très dangereux.

« Je ne parle pas de sécurité, mais du fait que la voiture peut vous rattraper, avoir des incidents et ne pas être à l’aise pour repousser les limites. Donc même quand le rythme est relativement bon, ou fort, ce n’est pas nécessairement que j’ai toujours le sentiment de ‘Ok, je suis heureux de la façon dont je me sens’. Je pense que c’est quelque chose qui viendra avec le temps. »

Latifi concède qu’il se sent mal à l’aise avec la voiture en général, plutôt que dans des circonstances spécifiques.

« C’est partout », a-t-il dit. « Dès que vous n’êtes pas à plat sur les lignes droites, c’est là que ça commence. Alex est clairement plus à l’aise avec la voiture.

« Indépendamment du rythme de la voiture, nous savons que nous manquons d’appui, nous savons que nous avons des problèmes d’équilibre. C’est clair, mais il fait un meilleur travail en le gérant.

« Je dois atteindre ce niveau. Et, encore une fois, pour moi, c’est juste une question de sensation et de confiance avec la voiture, ce n’est pas un style de conduite, [or that] Je freine trop tard, je n’ai pas assez de vitesse, et ainsi de suite.

« Si vous ne vous sentez pas en confiance avec la voiture, vous ne pouvez pas commencer à travailler sur les aspects plus techniques, et ce sera toujours le cas. Donc la confiance d’abord, et ensuite tout le reste est secondaire, vraiment. »

Qu’est-ce qui ne va vraiment pas pour Latifi ? Dave Robson, responsable des performances des véhicules chez Williams, admet que les voitures de cette année se comportent très différemment au freinage, et que les pilotes doivent s’adapter à une sensation peu familière.

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« Ces dernières années, l’arrière de la voiture se soulevait beaucoup, » dit Robson. « Ce qui pousse évidemment l’aileron avant près du sol, de sorte que l’équilibre en virage lorsque vous freinez et commencez à tourner est très différent.

« Cette voiture reste assez plate, parce qu’elle est basse et rigide, et elle ne se soulève pas autant. Je ne pense pas que l’on puisse y faire grand-chose, l’aérodynamisme est ce qui se passe quand on a l’arrière de la voiture bas et rigide.

« Vous devez donc trouver d’autres moyens, qui sont une combinaison de la configuration mécanique de la voiture, et le pilote doit juste apprendre dans une certaine mesure. C’est ce que font ces voitures maintenant. On pourrait la faire rouler en haute et en basse vitesse, mais ça ne serait pas rapide. »

Latifi croit qu’une voiture plus tolérante lui conviendra mieux, et il concède qu’il s’agit d’ajuster son approche pour convenir à la FW44 ainsi que d’essayer de trouver un réglage qui fonctionne mieux pour lui.

« C’est sûr, il y aura un peu des deux », dit-il. « De toute évidence, si un pilote de l’autre côté du garage n’est pas satisfait du comportement de la voiture, mais qu’il est au moins capable de mieux la gérer, vous pouvez dire que je dois absolument essayer d’atteindre ce niveau. Et c’est certainement le cas.

« Mais depuis l’Arabie Saoudite, ce n’est pas le cas, à chaque tour que je fais, je n’ai honnêtement pas l’impression de progresser. Il pourrait certainement y avoir quelques changements à faire pour peut-être l’amener un peu plus vers moi, pas dans le sens de stabiliser la voiture, parce que ce n’est pas ce que nous devons faire. Nous avons fait ça en Australie, et ça n’a pas marché.

« Il y a d’autres paramètres avec lesquels vous pouvez jouer, peut-être pour essayer d’avoir une voiture plus tolérante. C’est une chose à laquelle il faut penser pour l’avenir. »

Albon a un style et une approche différents de Russell, mais Latifi ne croit pas que le développement et les choix de réglage de son nouvel équipier rendent la voiture moins conviviale pour lui.

« Pas du tout », a-t-il dit. « La voiture de base, une fois que nous sommes arrivés à Bahreïn, les faiblesses que nous avions étaient très claires. Et nous luttons encore largement avec ces limitations sur chaque circuit que nous empruntons, certains circuits l’exposent un peu plus, d’autres un peu moins. Mais les limitations sont toujours là.

« Je trouve personnellement que c’est plus difficile avec cette voiture qu’avec celle des deux années précédentes. Indépendamment de la vitesse relative et tout le reste. Toutes les voitures sont plus lentes, c’est une évidence.

« Mais le sentiment pur que j’ai avec la voiture, ses tendances de manipulation, et comment je suis confiant la poussent à la limite, même si l’équilibre n’est pas ce que nous voulons en tant que cette équipe. Ce n’est tout simplement pas là où ça doit être en ce moment. »

Un autre défi pour Latifi est la série de circuits temporaires ou de rues bordées de barrières à venir. Miami, Baku, Monaco et Montréal sont tous des endroits où la confiance est essentielle et où la marge d’erreur est faible. Seul Barcelone lui offrira un réel répit après l’année la plus difficile de sa carrière en F1 à ce jour.

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