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Pourquoi la bataille du milieu de terrain de la Formule 1 2022 est si imprévisible ?

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Lors du lancement de la saison 2022 à Bahreïn, tous les regards étaient tournés vers les difficultés de Mercedes, tandis que Ferrari attirait l’attention avec un ensemble impressionnant qui parvenait à contourner le marsouin caractéristique des voitures 2022 sans sacrifier trop de performances.

Derrière les plus grandes équipes, il semble que Haas et Alfa Romeo aient pris le dessus sur les autres équipes du milieu de peloton, McLaren et Aston Martin étant particulièrement décevantes.

Alors que McLaren a réussi à résoudre ses problèmes de surchauffe des freins et à se battre pour revenir là où les performances inhérentes à la voiture lui permettent d’être, Aston Martin a placé ses espoirs dans une spécification B qui a été baptisée Green Red Bull en raison de ses similitudes avec la RB18.

Au cours des premières courses, cependant, tous les coureurs de milieu de peloton ont semblé se rapprocher de plus en plus à mesure qu’ils surmontaient certains problèmes de début de course et les manies de réglage inhérentes à un tout nouveau concept de voiture.

Mais plutôt que de suivre un schéma prévisible comme à la fin de l’année 2021, lorsque McLaren était clairement quatrième après avoir perdu le contact avec Ferrari, il reste encore à voir comment la bataille du milieu de terrain de 2022 se déroulera, avec des performances qui varient encore énormément d’un week-end à l’autre.

« En termes de compétitivité, il est difficile de faire des prévisions pour le moment », a déclaré Andreas Seidl, directeur d’équipe de McLaren. « Nous avons fait un bon pas en avant à Barcelone. Nous avons remédié à certaines faiblesses que la voiture avait.

« En même temps, beaucoup d’autres voitures ont fait de même. Bakou et Montréal sont des circuits différents, donc je pense qu’il est très difficile de faire des prévisions. Nous avons vu de grands changements dans la hiérarchie cette année et je suis donc très prudent avec les prédictions.

« Notre objectif est clair, nous voulons nous battre pour cette P4 au championnat. Je pense que nous avons tout ce qu’il faut dans l’équipe, avec Lando et Daniel, pour y arriver. Nous savons que la compétition ne va pas s’arrêter, donc nous devons nous assurer que nous continuons à développer cette voiture. »

McLaren a été l’une des nombreuses équipes à introduire un paquet d’améliorations importantes à Barcelone, tout comme Alfa Romeo. Mais alors qu’Alfa, l’une des surprises de 2022, s’est qualifiée pour une solide sixième place en Espagne avec Valtteri Bottas, le Finlandais a été confus de n’avoir battu Kevin Magnussen que de moins d’un dixième, dont la voiture Haas n’avait reçu aucune amélioration.

Comme Steiner l’a expliqué à l’époque, pour l’équipe, il était logique d’utiliser le circuit familier de Barcelone comme banc d’essai pour plonger en profondeur dans le package actuel de Haas et comprendre réellement ses forces et ses faiblesses, plutôt que d’ajouter des pièces sans avoir une bonne compréhension de ce dont il avait réellement besoin.

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« Vous apportez des améliorations à Barcelone parce que vous connaissez la piste de course, mais je me suis dit, ok, vous connaissez la piste de course donc c’est le bon moment pour tirer le meilleur de cette voiture.

« Si nous avions mis des mises à jour, nous ne les aurions pas comprises et nous aurions peut-être même été plus lents au lieu d’être plus rapides. Donc nous avons utilisé ça pour tirer le meilleur de cette voiture, donc pour la prochaine course j’espère que nous pourrons garder cette base et ensuite nous apporterons des mises à jour. »

Il reste à voir quand Haas introduira ses mises à jour, car Monaco était une aberration, tout comme les prochaines courses de Bakou et Montréal. Le Grand Prix de Grande-Bretagne à Silverstone en juillet sera le prochain circuit « traditionnel » avec des virages à grande vitesse qui nécessitent un excellent package complet.

Steiner souligne également que l’apport d’améliorations ne garantit pas la performance dès la sortie du garage. Le budget étant plafonné, les équipes sont limitées dans le nombre d’améliorations qu’elles peuvent apporter à une voiture, ce qui signifie que chaque pièce est soigneusement étudiée et doit permettre d’obtenir le meilleur temps au tour.

Mais il faut encore du temps pour tirer le meilleur parti des mises à jour, d’autant plus que la série actuelle de circuits de rue rend plus difficile l’évaluation des progrès.

Avec les équipes qui continuent à maximiser leurs mises à jour du GP d’Espagne et d’autres, comme Haas, qui introduisent des pièces plus tard, le tableau du milieu de terrain pourrait encore changer radicalement dans les semaines à venir, préparant une course de six courses frénétique et fascinante vers la pause estivale.

« Il est encore si tôt avec ces nouvelles voitures, vous avez vu comment cela peut osciller d’un circuit à l’autre », a ajouté Seidl. « La plupart des équipes ont mis à jour leurs voitures pour Barcelone. Monaco était évidemment un circuit très spécifique. Et ce que tout cela signifie maintenant, les mises à jour que tout le monde a apporté pour ces circuits à venir, pour être honnête, est impossible à prévoir.

« Et aussi, nous ne devons pas oublier que la compétition est si dure, un ou deux dixièmes de plus ou de moins signifie qu’au lieu d’être en position de se battre pour une P7 ou P8, vous êtes soudainement en P13, P14. »

Le chef technique d’AlphaTauri, Jody Egginton, dont l’équipe a été dans le coup à différents moments au cours des sept premières courses, affirme que la courbe de développement abrupte de 2022 continuera à réserver des surprises, comme Alfa Romeo qui n’a été nulle part à Monaco malgré ses prouesses à basse vitesse tant vantées.

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« Je pense qu’il y a eu des hauts et des bas dans le milieu de terrain. En Espagne, nous étions au milieu du classement, à une position plus basse que d’habitude. Mais avant cela, nous pensions que notre voiture était raisonnablement cohérente », a-t-il déclaré.

« L’ordre a encore changé [in Monaco]. Beaucoup de gens ont suggéré que les Alfa Romeo pourraient être particulièrement fortes, et elles ont eu un week-end difficile.

« Je pense que c’est en partie dû au fait que nous apprenons encore à connaître la voiture. Notre voiture de lancement était à des millions de kilomètres de ce que nous sommes aujourd’hui, donc le taux de développement est assez élevé en ce moment. Et les caractéristiques de la voiture lors du premier test en Espagne étaient très différentes de celles de la course.

« Je pense que c’est juste l’apprentissage collectif sur la direction que nous prenons avec la voiture. Mais oui, au milieu du peloton, il y a beaucoup plus de changements dans le classement. »

La nature capricieuse du milieu de terrain est telle que, même si toutes les équipes ont connu des week-ends forts et d’autres moins bons, 19 points seulement séparent McLaren, Alfa Romeo et Alpine dans la lutte pour la quatrième place, AlphaTauri, Haas et Aston Martin jouant les seconds rôles.

M. Steiner estime que la convergence du milieu de terrain doit également être attribuée au plafond budgétaire de la F1, qui a été mis sous pression par les grandes équipes qui font pression pour une augmentation afin de couvrir les dépenses croissantes en 2022.

« Vous pouvez voir que le milieu de terrain s’est beaucoup rapproché », a déclaré Steiner. « McLaren était forte dans certaines courses et puis n’allait nulle part et puis tout d’un coup les Alpine étaient fortes dans une course. C’est un mélange.

« A moyen et long terme, je pense que ça va se rapprocher encore plus mais donc, nous ne devrions pas maintenant changer le plafond du budget et l’augmenter parce que c’est en fait bon pour la course dans le milieu de terrain. Maintenant, vous ne savez jamais qui est le meilleur du reste.

« L’Alfa Romeo à Barcelone était de loin la meilleure à mon avis. Mais l’Alfa Romeo d’il y a trois courses n’était pas aussi bonne, donc ça se mélange beaucoup.

« Et je pense que si nous continuons avec le plafond budgétaire, nous allons nous rapprocher encore plus des grands. »

Alors que McLaren s’est imposé comme le favori pour s’emparer de la quatrième place cette année encore, l’équipe basée à Woking ne va pas s’installer trop confortablement pour le moment.

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