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Meira voit sa carrière INDYCAR comme une victoire malgré l’absence de drapeaux à damier

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Au Brésil, le télémarketing est apparemment si répandu que les appels provenant de numéros inconnus ne sont pas pris en compte afin de limiter leur fréquence.

Imaginez donc le dilemme de Vitor Meira lorsqu’une séquence de chiffres sur son téléphone comprenait un 3 suivi d’un 1 et d’un 7. L’ancien pilote du NTT INDYCAR SERIES, maintenant de retour dans son pays, a réagi et a rapidement répondu.

« Je me souviens qu’avant même d’arriver chez INDYCAR, si un numéro affichait 317, vous le preniez », a déclaré Meira en riant. « Tout ce qui est 317, vous le ramassez ! »

Pour ceux qui l’ignorent, le 317 est l’indicatif régional qui inclut Indianapolis, où INDYCAR et la plupart de ses équipes sont basées. Dans ce cas, l’appel provenait d’un écrivain qui souhaitait prendre des nouvelles de Meira, qui n’a plus fait parler d’elle depuis plus de dix ans.

Meira a passé 10 ans en compétition dans la NTT INDYCAR SERIES, pilotant pour Team Menard, Rahal Letterman Racing, Panther Racing et AJ Foyt Racing. Il est surtout connu pour avoir terminé deux fois deuxième à l’Indianapolis 500 présenté par Gainbridge, d’abord derrière Dan Wheldon en 2005, puis devant Scott Dixon en 2008.

Les exploits de Meira en série doivent être revus car cela fait 11 ans qu’il n’a pas piloté dans une course et presque une décennie qu’il n’y a pas assisté. Sa dernière visite dans ce sport remonte à 2014, lorsqu’il a accompagné le gouverneur de son pays aux « 500 » de l’Indianapolis Motor Speedway, alors qu’ils travaillaient à amener une course de rue de la série à Brasilia, la ville natale de Meira.

Depuis lors, M. Meira, aujourd’hui âgé de 45 ans, s’est essentiellement consacré à la gestion de deux entreprises basées à Brasilia, une chaîne de centres de stockage autonome qu’il a créée après avoir cessé de conduire et l’agence de publicité créée par son défunt père en tant qu’entreprise familiale. M. Meira a déclaré que le travail de l’agence est presque aussi rapide que les sports automobiles car il est axé sur les affaires gouvernementales, et les élections brésiliennes ont eu lieu le dimanche 2 octobre.

Meira a déclaré que son temps libre est consacré à la famille. Lui et sa femme, Adriana, qui se sont mariés à la Little White Chapel de Las Vegas en 2004, ont une fille de 11 ans qui représente plus pour lui qu’il ne l’aurait jamais imaginé. Il repense souvent à une conversation qu’il a eue avec son père avant sa naissance.

« Nous étions dans un ascenseur », dit Meira en parlant de la conversation avec son père. « Je n’avais pas d’enfants à l’époque, et il m’a demandé si j’en avais un jour, si je ferais pour eux tout ce qu’il a fait pour moi. Il faut se rappeler qu’il a fait tellement de choses pour ma carrière – trouver des sponsors, travailler dur et tout ça, et c’était incroyable. Mais sans savoir ce que c’est que d’avoir des enfants, je lui ai dit non, et il s’est vraiment énervé, en disant « Mais qu’est-ce que c’est que ça ? !

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« À l’époque, je ne comprenais pas ce que c’était que d’être parent, mais maintenant, mec, je ferais n’importe quoi pour rendre cet enfant heureux. Malheureusement, il est trop tard pour répondre à mon père (différemment). »

Son père est décédé en 2015.

Meira a couru avec l’une des bases de fans les plus uniques et organiques de l’histoire du NTT INDYCAR SERIES. En 2005, alors que Meira pilotait pour l’équipe de Bobby Rahal et David Letterman, une fille de CM2 de Fishers, dans l’Indiana, a pris une photo de lui et l’a mise sur un cordon. Lors de la parade du 500 Festival de cette année-là, Liz Van Oosterburg l’a tendue à Meira pour qu’il la voie en passant. Il a souri et lui a fait un signe du pouce. Son admiration est passée à un autre niveau.

L’année suivante, Van Oosterburg a créé un T-shirt orange portant l’image de Meira dans la longe. Le T-shirt disait : « I (Heart) Vitor ». Meira l’a vu lors de sa visite à IMS et l’a tellement aimé qu’il l’a invitée à monter dans la parade avec lui.

Comme Meira était passée chez Panther Racing, Van Oosterburg a confectionné un nouveau maillot dans le jaune caractéristique de l’équipe, et les responsables de l’équipe ont fait la promotion de cette création en en distribuant des milliers aux fans. Meira affirme toujours que c’est l’une des choses les plus cool qui soit arrivée dans sa carrière de pilote, mais ce n’est qu’une partie de l’histoire. Van Oosterburg a étudié les relations publiques à l’université, a trouvé un emploi dans la série et est fiancé à Kyle Kaiser, le pilote qui a évincé le double champion du monde de Fernando Alonso du champ des « 500 » en 2019.

« Cela semble être il y a une génération, mais c’est drôle comment un si petit moment (a changé ma vie) », a déclaré Van Oosterburg. « C’est un si bon gars ».

Said Meira : « J’ai toujours une photo de cette chemise. »

Meira a été le premier lauréat du Rising Star Award de l’INDYCAR, décerné en l’honneur de feu Tony Renna, un pilote qui était populaire dans son propre droit. En plus de ses talents de pilote, Meira était toujours attachant et on pourrait dire qu’il était le pilote non gagnant le plus populaire de sa génération. Dix ans, 131 départs, aucune victoire. Seuls trois pilotes dans l’histoire ont eu plus de départs en INDYCAR SERIES sans atteindre le chemin de la victoire.

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Cependant, Meira était toujours prêt à gagner, et il a poliment renoncé à une chance de gagner la deuxième course au Texas Motor Speedway en 2002 dans une voiture de l’équipe Menard. En fin de course, le pilote qui n’en était qu’à son quatrième départ en série s’est retrouvé juste derrière les leaders de la course, Helio Castroneves et Sam Hornish Jr, qui étaient côte à côte dans une lutte dramatique pour le championnat de la série lors de la dernière course de la saison. Meira aurait pu insister, mais il était jeune – il avait alors 25 ans – et pensait qu’il aurait d’autres occasions de gagner une course.

De plus, pensait-il, ce sont les prétendants au championnat.

« Qui suis-je ? » Meira se souvient avoir pensé en prenant la troisième place, la première de ses 15 places dans le top 3 en carrière dans la série. « Je ne veux pas foutre en l’air cette (arrivée). »

Meira a eu plus de ratés INDYCAR, ce qui fait partie de sa légende. Il est passé à deux doigts de gagner trois courses différentes au Kansas Speedway. La première, en 2004, est toujours considérée comme le troisième meilleur résultat de l’histoire de la série, Buddy Rice, coéquipier de Rahal Letterman, l’ayant devancé de 0,0051 seconde. En 2005, Meira a terminé troisième dans une course à trois, Tony Kanaan et Wheldon terminant juste devant lui. L’année suivante, il a perdu une bataille similaire avec Hornish et Wheldon. Notez que ces adversaires sont tous des vainqueurs de « 500 » et sont considérés comme les meilleurs pilotes sur ovale des deux dernières décennies.

Meira peut se souvenir avec émotion de ces moments sans se soucier de la façon dont la victoire lui a échappé. Il a eu une carrière formidable après avoir quitté les États-Unis, y compris deux saisons dans la division stock-car du Brésil et un championnat dans la série des voitures de tourisme du pays. Il est satisfait.

« Je n’ai pas gagné de course, mais j’ai tout le reste – tous les amis et des choses comme ce qui s’est passé avec les chemises », a-t-il déclaré. « Ce sont les moments qui comptent. En fait, d’une certaine manière, ils comptent plus.

« Beaucoup de bonnes choses sont arrivées, j’ai eu une très bonne carrière et j’ai pu faire des choses incroyables. Les gens doivent savoir que beaucoup de bonnes choses peuvent arriver après l’arrêt des moteurs, et c’est certainement ce qui m’est arrivé. C’est ce qui est permanent. C’est ce que j’apprécie, et je les accepte avec joie.

« Si vous pouvez trouver quelque chose pour continuer à vivre une bonne vie, comme je l’ai fait, vous prenez ça comme une victoire. »

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