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LIRE : Le long chemin d’Alex Albon pour revenir à la F1 – et pourquoi il croit que Williams a ce qu’il faut pour s’améliorer.

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C’est une nouvelle ère de la pour un pilote plus que tout autre – Alex Albon. Après une année d’absence, le pilote thaïlandais est de retour sur la grille de départ de Williams, et fait à nouveau preuve de l’engagement tenace et de l’agressivité qui l’ont lancé dans la cour des grands…

La carrière d’Alex Albon a toujours été définie par un retour en force.

Tout au long de sa carrière junior, le coureur thaïlandais a lutté pour assembler des programmes cohérents qui lui permettraient de progresser. Même lors de sa meilleure année en F2 avec DAMS en 2018, la survie dans la série en début de saison dépendait entièrement des résultats.

Mais lorsqu’il a achevé cette remontée du bord du gouffre pour terminer troisième au classement derrière George Russell et Lando Norris, Albon était le seul des trois premiers à ne pas être verrouillé dans un pilote de F1 2019. Il a signé pour Nissan en Formule E, mais à la onzième heure, il est revenu sous les feux de la rampe en obtenant un siège en F1 avec Toro Rosso.

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Une série de résultats difficiles pour l’équipe italienne dans la première moitié de 2019 a permis au rookie d’être appelé chez Red Bull Racing pour les neuf dernières courses de la saison, et cinq top 5 dans ses six premières courses avec l’équipe lui ont valu un contrat d’une saison complète avec l’équipe senior de Red Bull en 2020.

Mais cela s’est avéré être une autre pierre d’achoppement. Malgré des podiums au Mugello et à Bahreïn, la forme d’Alex était aussi imprévisible que l’inconsistante RB16 qu’il pilotait. En décembre, il a été remplacé par Sergio Perez.

Grand Prix de Bahreïn 2020 : Réaction de Red Bull après le podium d’Albon

Pour de nombreux pilotes, cela aurait été la fin de l’histoire, et un passage à une autre série aurait été la prochaine étape logique. Albon, cependant, avait fait face à beaucoup d’adversité au cours de ses années de formation – et il a accepté un rôle de pilote de réserve dans l’équipe, et s’est attelé à la tâche difficile d’organiser un nouveau retour.

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Extravagamment félicité par Red Bull, pour la force de son feedback dans le simulateur et son développement de la RB16B, championne du monde, et de la RB18 de cette année, Albon a travaillé en coulisses pour rester dans le cadre, et lorsque son ancien sparring-partner et ami de F2, George Russell, a obtenu une promotion chez Mercedes pour 2022, Alex, aidé par Red Bull, a réclamé le siège vacant de la Williams.

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Le comeback numéro trois est terminé.

Et le jeune homme de 26 ans est ravi d’être de retour : « L’année dernière, j’étais sur la piste mais je ne courais pas. J’avais vraiment faim tout au long de la saison. J’avais hâte d’y aller et le [Williams] s’est bien comportée à Barcelone. C’était génial d’être de retour. Je suis vraiment heureux ; je suis aussi préparé que possible et, en tant qu’équipe, Williams vous fait sentir très bien accueilli. »


Après le départ de Russell chez Mercedes, Williams s’est attaché les services d’Albon, un pilote soutenu par Red Bull.

L’accueil a peut-être été chaleureux, mais les premières courses de la campagne 2022 ont été un rappel glacial que le chemin du retour à la compétitivité de l’équipe est encore long. Albon, cependant, est positif quant au potentiel qui existe avec la FW44.

« En termes d’appui, je ne pense pas que nous soyons mauvais du tout », dit-il. « Je pense que nous devons juste être en mesure de l’utiliser plus efficacement. Bahreïn n’est pas un circuit facile – il est chaud et bosselé et il a mis en évidence les limites de l’équilibre que nous avions. Il y aura certainement des circuits qui nous conviendront mieux que d’autres. Et évidemment, nous essayons de tirer le meilleur parti de ces circuits en peaufinant la voiture pour qu’elle soit compétitive sur tous les plans.

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« Mais nous avons un bon package sous nos pieds et nous devons nous en tenir au plan. Nous devons mettre à jour, nous devons mettre à jour tout au long de la saison, et cela mettra la voiture dans une meilleure fenêtre. Nous sommes encore assez tôt dans la saison, donc il est difficile de dire vraiment où nous en sommes. Mais, je pense que les premiers signes montrent que nous sommes en train de mettre la voiture dans un endroit où nous pouvons exploiter son potentiel. Nous avons une bonne plateforme pour travailler. Nous connaissons les faiblesses de la voiture et nous allons nous concentrer pour y remédier. »

Avec une riche expérience de développement, Albon sera la clé de ce processus, mais ce n’est pas le seul attribut que le directeur de l’équipe Williams, Jost Capito, dit que le pilote thaïlandais apporte : « Alex m’a impressionné à bien des égards », déclare l’Allemand. « Tout d’abord, c’est la façon dont il travaille avec l’équipe, comment il peut obtenir l’équipe derrière lui. Ensuite, il y a la façon dont il peut analyser la voiture, comment il peut conduire, et comment il peut conduire agressivement. Il a eu un départ fantastique à Bahreïn, et a fait une bonne défense là-bas aussi.


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Albon affirme que le FW44 a du potentiel, mais que la route vers le succès est longue.

« De plus, c’est un gars très gentil en dehors de la voiture, et très compétitif à l’intérieur de la voiture. Et je pense qu’il a beaucoup profité de son année sabbatique. C’est impressionnant de voir comment il a tout absorbé l’année dernière. Il comprend comment fonctionne toute la dynamique de l’équipe, et il s’en sert pour améliorer l’équipe. »

Et Albon estime également que le travail acharné commence à porter ses fruits : « Nous faisons constamment des progrès. Nous avons l’impression de faire de grands pas en avant, et je pense que nous nous concentrons sur l’équilibre de la voiture. Il y a encore des domaines sur lesquels nous devons travailler en tant qu’équipe, mais une fois que nous l’aurons fait, nous serons beaucoup plus compétitifs.

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« Il n’y a pas de science derrière tout ça – c’est juste un travail difficile », dit Albon en souriant. « Eh bien, il y a beaucoup de science derrière ça, n’est-ce pas ! Mais pour s’améliorer, il faut juste y travailler. »

La prochaine étape de ce processus se déroule ici à Imola. Lors de sa seule sortie avec Red Bull en 2020, Albon s’est qualifié à une solide sixième place, mais dans une course difficile, il a reculé, tombant finalement à la 15e place au drapeau. C’était une course qui, en partie, a scellé son destin au sein de l’équipe de Milton Keynes – mais, malgré la course difficile d’il y a deux ans, il est impatient d’y retourner.


Championnat du monde de Formule 1
Le dur labeur commence à porter ses fruits, selon Albon

« Imola est un circuit cool ; il est très technique et nécessite beaucoup de confiance pour le conduire rapidement », dit-il. « Je pense qu’avec ces nouvelles voitures, ça ne va pas être facile. Il faudra trouver le juste milieu entre sauter par-dessus les bordures, ce qui est une sorte de caractéristique du circuit, et obtenir l’appui vers le bas à haute vitesse. Mais je suis enthousiaste.

« J’ai l’impression que chaque circuit que nous allons rencontrer cette année va être plus difficile que les années précédentes, en raison de la petite fenêtre de fonctionnement dans laquelle ces voitures sont placées. Mais j’adore Imola. Il y a cette véritable passion historique italienne intégrée au circuit, ce qui est génial. »

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Quel que soit le résultat, Imola représentera l’un des 23 points de repère du retour en force d’Albon. Au terme de sa première saison hors de l’ombre de Red Bull et dans une équipe dont il peut définir la direction et sur laquelle il peut imprimer sa personnalité, à quoi ressemblera un retour réussi ?

« L’objectif est de continuer à évoluer en tant que pilote », dit-il. « Pas seulement en réalisant des chronos plus rapides, mais aussi en devenant un leader de l’équipe et en étant capable de développer la voiture. Nous avons pris un bon départ et nous sommes bien placés, mais je veux encore progresser. En termes de résultats, il est difficile de mettre un chiffre, mais si nous pouvons terminer la saison en entrant dans les Q3 et en étant plus compétitifs, ce serait un grand objectif. »

Pour plus d’informations sur le programme du Grand Prix 2022 d’Émilie-Romagne, lisez-le ici gratuitement.

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