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Les pilotes de rallye kenyans font tomber les barrières

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Le Kenya n’a pas l’air d’être une puissance mondiale en matière de sport automobile, mais lors du Safari Rally, deux pilotes locaux pionniers, déterminés à faire tomber les barrières, ont illuminé le célèbre événement.

Alors que Kalle Rovanpera de a renforcé sa réputation de nouveau jeune prodige du championnat du monde des rallyes en conquérant le Safari, une autre histoire à succès s’est déroulée dans la savane kenyane. Maxine Wahome, institutrice à temps partiel, est entrée dans l’histoire en devenant la première femme à remporter une catégorie de soutien du WRC depuis qu’Isolde Holderied a remporté une manche de la Coupe du Groupe N en 1994, avec une victoire en WRC3.

Mais Wahome n’était pas la seule pionnière locale, puisque le pilote paraplégique Nikhil Sachania a inspiré les pilotes handicapés du monde entier en terminant le rallye le plus difficile du monde dans le top 20.

Le succès de Wahome a propulsé la jeune femme de 26 ans non seulement vers la notoriété nationale mais aussi vers la célébrité mondiale, ses réalisations étant reconnues par nul autre que le septuple champion du monde de Formule 1 Lewis Hamilton, qui a partagé le post d’Autosport célébrant cette étape.

Incroyablement, le succès de Wahome est arrivé seulement 12 mois après avoir commencé le rallye au Safari Rally 2021, et sa victoire a été obtenue lors de son premier événement au volant de la Ford Fiesta Rally3 construite par M-Sport Poland. Fille d’un pilote de rallye, Wahome a toujours eu le sport automobile dans le sang, ce qui lui a permis de s’intéresser à tout ce qui a un moteur.

Onze ans de motocross ont finalement donné lieu à une incursion dans le rallye après avoir convaincu son père qu’il était temps de se lancer dans le rallye. En l’espace d’un an, Wahome a connu une ascension fulgurante, passant de la participation aux épreuves du championnat africain de rallye à une victoire historique en WRC3.

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« Mon père participait à des rallyes dans les années 1980 et 1990 et c’est en le regardant que j’ai su que je voulais le faire », dit Wahome.

« Je lui ai demandé un jour et il m’a dit que la chose la plus facile à faire était de faire du motocross et j’ai fait ça pendant 11 ans et finalement je lui ai dit qu’il était temps de changer. Je me suis mis au Rallycross et l’année dernière, nous avons participé au Safari Rallye WRC avec ma Subaru Impreza, ce qui fait que je ne suis en compétition que depuis un an.

« C’est définitivement une grande surprise pour moi ». [to win WRC3]. Mon objectif était juste d’apprendre la voiture, donc en apprenant la voiture chaque jour, je pense que j’ai amélioré ma vitesse et que j’ai atteint la première position.

« Jeudi, c’était la première fois que je m’asseyais dans cette voiture sur la terre. Je pense que les seuls essais que j’ai pu faire étaient sur l’asphalte, ce qui est complètement différent pour la Safari. J’ai décidé d’y aller pas à pas et d’apprendre, c’est ce qui m’a permis d’en arriver là. »

Bien qu’elle se soit attaquée à un Safari plus difficile qu’à ses débuts l’an dernier, Wahome a réussi à boucler les 19 étapes épuisantes pour remporter la troisième catégorie du WRC avec 25 minutes et 27 secondes d’avance sur Jeremy Wahome (aucun lien de parenté), tandis que McRae Kimathi a complété un podium entièrement kenyan. Pour couronner le tout, Wahome a terminé l’épreuve en 16e position au classement général, une place derrière le pilote de M-Sport Rally1, Gus Greensmith.

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Inspirée par la championne australienne de rallye 2016 et gagnante de l’Extreme E l’année dernière, Molly Taylor, Wahome a été dépassée par le succès, mais elle est pleinement consciente de l’étape importante qu’elle a franchie pour aider à inspirer une nouvelle vague de pilotes féminines dans le sport.

« C’était tellement incroyable quand j’ai fait mon interview que je suis restée sans voix », dit-elle. « Je n’arrivais pas à croire que j’avais réussi et j’étais fière de moi et de mon équipe. Je suis fière d’être entrée dans l’histoire.

« C’est définitivement ça [the Junior WRC] est [a goal]. Pour ma première fois au volant de cette voiture, j’aimerais avoir plus de temps de conduite, mais mon autre objectif est de m’arrêter à ce niveau. Maxine Wahome

« Cette [helping women into motorsport] C’est une chose à laquelle je pense toujours, quelle que soit la voiture que je conduis, j’aimerais encourager plus de femmes à revenir dans ce sport. Cela fait longtemps qu’aucune femme n’a été au sommet, c’est donc aussi mon autre objectif. Il s’agit de donner du pouvoir aux femmes.

« J’admire Molly Taylor. Elle a été une source d’inspiration et un modèle pour moi et ce serait formidable de la rencontrer un jour. »

Bien que Wahome soit un nouveau visage sur la scène mondiale, il était difficile de ne pas être conscient de sa présence au Kenya, son visage étant affiché sur des panneaux géants en tant que membre d’un quatuor de pilotes de rallye locaux faisant partie du programme Rally Star de la FIA, qui vise à découvrir de nouveaux jeunes talents au niveau mondial. Wahome a été rejoint par l’habitué du WRC Junior McRae Kimathi, Jeremiah Wahome (également sans lien de parenté) et Hamza Anwar, tous les quatre conduisant des Fiesta Rally3 soutenues par la société nationale de télécommunications Safaricom.

Le rallye est profondément ancré au Kenya grâce au Safari Rally qui est devenu le plus grand événement sportif du pays depuis sa création en 1953, à l’occasion du couronnement de la reine Elizabeth II. Par conséquent, lorsque le WRC est venu au Kenya, ces quatre visages sont devenus les têtes d’affiche de l’événement, déclenchant des hordes de fans locaux pour encourager le quatuor.

Avant le Safari Rally, le sport automobile était purement un hobby, une activité qui s’ajoutait au golf auquel Wahome participe de temps en temps lorsqu’il ne travaille pas comme enseignant pour enfants. Cependant, suite au succès du rallye, le sport automobile pourrait bientôt devenir plus qu’un hobby.

Ce pourrait être le premier pas vers une participation plus régulière au WRC. Le soutien n’a pas cessé depuis l’événement, Safaricom ayant offert à Wahome un million de shillings kenyans (7 000 £) en guise de prime, tout en confirmant également des sorties aux événements WRC en Estonie (14-17 juillet) et au Rallye Acropolis en Grèce (8-11 septembre). Il semble que le Junior WRC pourrait bientôt ajouter son deuxième régulier kenyan et sa première femme à sa liste de participants.

« Il est certain que [the Junior WRC] est [a goal] », a-t-elle ajouté. « Pour ma première fois dans cette voiture, j’aimerais avoir plus de temps de conduite, mais c’est mon autre objectif : m’arrêter pour y arriver. »

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Alors que Wahome est maintenant le fer de lance d’une nouvelle vague de talents africains, Sachania, pilote paraplégique, a sa propre mission : prouver à d’autres personnes confrontées à des défis similaires dans la vie que le sport automobile reste une discipline viable.

Né au Royaume-Uni de parents kényans-indiens avant de s’installer au Kenya à l’âge de cinq ans, Sachania a vu son monde basculer à la suite d’un accident de quad pendant un entraînement en 2011. Le pétulant, alors âgé de 22 ans, a été transporté d’urgence à l’hôpital de Nairobi, mais l’établissement ne disposait pas de l’équipement nécessaire pour effectuer l’opération, ce qui a nécessité un transfert en Inde. C’est là qu’il a été confirmé qu’il ne marcherait plus jamais.

C’est un coup dur pour sa vie et l’espoir de poursuivre sa passion pour le sport automobile ne tient qu’à un fil. Cependant, trois ans après ce tragique accident, Sachania a repris le volant en tant que premier pilote de rallye paraplégique du Kenya, après avoir refusé d’abandonner son rêve.

Après s’être procuré une Fiat Punto équipée d’un mécanisme de commande manuelle en Espagne, il est maintenant passé à une Mitsubishi Evo X utilisant le même système de transmission de puissance. Sachania est capable de conduire grâce à deux anneaux fixés au volant. Le premier, situé à l’avant, sert d’accélérateur lorsqu’une pression est exercée vers le bas, tandis que le second, situé à l’arrière, est tiré vers le haut pour actionner les freins.

Le mois dernier, Sachania participait pour la deuxième fois au Safari Rally et il a continué à défier son handicap en terminant à une impressionnante 18ème place sur 43 participants.

« Même avant mon accident, j’ai toujours aimé la vitesse et l’adrénaline, alors je voulais faire ça », dit-il à Autosport. « C’était difficile pour ma famille et mes amis de retourner faire cette chose qui m’a mis dans un fauteuil roulant, mais j’étais enthousiaste et je voulais prouver que je pouvais encore le faire.

« Avec la venue du WRC au Kenya, je pense que la nouvelle s’est répandue et j’en suis reconnaissant, et j’espère que cela inspirera d’autres personnes dans ma situation. On peut faire ce que l’on veut si on s’y met. La technologie est disponible et si vous êtes assez courageux, vous pouvez venir au Kenya et faire le Safari Rally.

« C’est l’esprit qui prime sur la matière, c’est mon principal conseil ». Nikhil Sachania

« Il y a des gens qui ne croient toujours pas que je conduis. Il y a des endroits où nous allons au Kenya, qui sont assez éloignés, alors quand ils me voient sortir de la voiture dans mon fauteuil, ça leur ouvre la mâchoire. C’est un véritable plaisir pour la foule et un vrai sujet de discussion ».

Pour ceux qui s’inspirent de ses exploits, Sachania a un conseil à donner.

« C’est l’esprit qui prime sur la matière, c’est mon principal conseil », dit-il. « Il est de plus en plus facile d’accéder au sport automobile, la FIA a créé une commission entière pour les pilotes handicapés et ils m’ont beaucoup aidé. »

L’Afrique est peut-être encore une force émergente dans le sport automobile mondial, mais Wahome et Sachania sont la preuve qu’il existe des pilotes déterminés prêts à briser les frontières pour concourir sur la scène mondiale.

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