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Honda NSR500V, l’histoire de la bicylindre 2 temps qui a étonné la classe 500

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Voyage à travers les motos qui ont marqué l'histoire du Championnat du Monde de Moto, par leurs succès ou leur technologie raffinée. La NSR500V, une bicylindre 2 temps, a toujours été considérée comme inférieure à la très décorée NSR500 : elle n'a jamais remporté de course, mais a joué un rôle important dans la classe reine.

Historiquement, la Honda NSR500v a toujours été considérée comme un vilain petit canard face à la très décorée NSR500, le cygne qui a régné sur la classe 500 cc du Championnat du Monde de Moto depuis le milieu des années 80 jusqu'à la fin de l'époque des moteurs à 2 temps. Alors que le puissant V4 japonais, considéré par beaucoup comme la plus grande moto de course de tous les temps, accumulait les titres et les victoires avec l'étoile Mick Doohan, Honda a paradoxiquement lancé une variante bicilindrica à 2 temps qui profitait du règlement en vigueur pour se proposer avec un poids nettement plus contenu que sa prestigieuse cousine. L'objectif principal du projet V2, dirigé par le responsable technique Shigeru Hattori, était d'offrir aux équipes privées une moto suffisamment compétitive et relativement abordable, avec un moteur V-twin issu de l'expérience gagnante dans la classe 250 cc, bien que nettement moins puissant que ses adversaires à plus grande fraction. Pourtant, lors de sa première année sur la scène mondiale, la NSR500v était une moto factory à tous égards.

Un début mémorable

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Les deux premières NSR500v à participer au Championnat du Monde 500 c, lors de la saison 1996, faisaient effectivement partie de l'équipe officielle Honda Repsol. Les pilotes japonais qui les ont amenées sur la piste étaient le rookie Tadayuki Okada et Shinichi Itoh. Leur première apparition a été explosive grâce à Okada, qui a immédiatement décroché la pole position lors du round inaugural de Shah Alam, en Malaisie. La course du lendemain a été perturbée par le mauvais temps, mais Okada a réussi à la mener et à frôler le record du tour avant d'être éliminé de la lutte pour le podium par une chute. Cette impressionnante exploit a fait trembler les hiérarchies établies de la classe 500, où les 4 cylindres dominaient sans conteste depuis 1984, mais elle n'a pas été suivie par des résultats aussi spectaculaires. La saison a tout de même été positive : Okada a décroché le premier podium lors du 4ème GP de la saison avec une 3ème place en Espagne et a obtenu comme meilleur résultat une 2ème place lors de la course finale d'Eastern Creek, en Australie. Sa saison s'est terminée avec une très honorable 7ème place au championnat et 6 places dans le top 5, des résultats qui lui ont valu une promotion sur la NSR V4 pour l'année suivante, tandis que le meilleur résultat d'Ito a été une 6ème place en Catalogne.

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Les limites du projet V2

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Visuellement, la NSR500v avait l'air beaucoup plus mince que la NSR500. Le réservoir et le carénage étaient assez similaires, mais la nouvelle venue était nettement plus étroite dans la partie inférieure grâce à son V-twin avec un angle entre les cylindres de 100° contre 112° entre les deux bancs du V4. Cela se reflétait également dans le poids, avec la bicylindre qui s'arrêtait à 100 kg contre 130 kg pour la quatre cylindres. Cette différence s'est traduite par une meilleure agilité pour la NSR500v, mais cela n'a été suffisant que dans de rares occasions. Avec seulement 135 Cv, soit 50 de moins que la musclée V4, la V2 était certes assez rapide sur les circuits les plus sinueux, mais elle ne pouvait se rapprocher des performances des prototypes les plus cotés que dans des conditions de piste libres. En ligne droite et en bagarre, la moto payait cher son déficit de puissance et d'accélération, peinant à suivre les sillages et souffrant particulièrement des virages abruptes des quatre cylindres en course, quand il devenait difficile pour elle de récupérer de l'efficacité une fois perdu de l'élan. Dès la fin de sa première saison dans le Championnat du Monde de Moto, il est devenu clair pour tous que la V2 ne pourrait jamais détrôner les V4 du trône de la classe 500, du moins pas avec les règlements de l'époque, mais cela n'affecterait pas son objectif principal d'ajouter des participants à la grille.

La trajectoire de Takuma Aoki

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En 1997, Honda a mis sa NSR500v à la disposition des équipes privées pour 100.000 dollars et parmi les premiers à se l'approprier, il y avait l'équipe débutante Team Gresini. Pour sa première saison en tant qu'team owner dans la classe reine du Championnat du Monde de Moto, l'inoubliable Fausto Gresini a décidé de miser sur le vétéran Alex Barros et le Brésilien l'a récompensé par une spectaculaire 3ème place à Donington Park et la 9ème place finale au championnat. Elle a également été utilisée par le Français Regis Laconi de l'équipe Tecmas Honda Elf et le Néerlandais Jurgen Van den Goorbergh de l'équipe Millar Mqp, mais sans obtenir de grands résultats. Lors de cette saison, Honda a également conservé une V2 au sein de l'équipe officielle, confiée à un jeune espoir, Takuma Aoki. Le talentueux japonais a remporté trois podiums cette saison-là, dont une 2ème place lors du round final en Australie, à 2″2 du vainqueur Alex Crivillè. Ce placement lui a permis de terminer le championnat à la cinquième place, devant tous les prototypes 4 cylindres de Yamaha et Suzuki, un résultat bien sûr prestigieux pour Hrc et ses dirigeants, mais la tragédie était au coin de la rue. Lors des tests hivernaux suivants, Aoki a été victime d'un terrible accident qui a entraîné une lésion de la moelle épinière. Il est resté paralysé de la taille aux pieds.

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Le crépuscule du projet

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Pendant les saisons 1998 et 1999, c'est l'Espagnol Sete Gibernau qui a piloté la V2 officielle, ajoutant deux autres podiums à son palmarès, mais pendant une grande partie de la deuxième saison, l'Espagnol a couru avec la NSR500 officielle laissée vacante par l'accidenté Mick Doohan. À ce stade, la NSR V2 a définitivement quitté l'équipe officielle et à la fin de la saison, Honda a annoncé l'arrêt de son développement. La moto avait cependant déjà commencé son déclin, également à cause des progrès continus de l'électronique, qui rendait de moins en moins compliqué à gérer la puissance débordante de sa concurrence à quatre cylindres. Avant de disparaître, elle a cependant remporté les honneurs réservés aux meilleurs pilotes privés en 2000 avec Van den Goorbergh, qui était passé cette saison-là à l'équipe Tsr-Honda, et en 2001 avec le Japonais Haruchika Aoki, le frère cadet de Takuma et à l'époque pilote de l'équipe Arie Molenaar Racing.

Des pistes à l'histoire

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Le changement de réglementation historique de 2002, l'année de l'arrivée des quatre temps, a marqué la fin de la NSR500v, devenue rapidement obsolète comme la V4. Au total, Honda n'en a produit que 22 exemplaires : les 20 premiers étaient presque identiques, les deux derniers, conçus pour concourir lors de la saison 2001 avec l'équipe australienne Shell Advance Hardwick, présentaient cependant quelques mises à jour mineures au niveau du moteur et de la transmission. À cette époque, Honda ne donnait ses NSR 4 cylindres aux équipes privées qu'en leasing, mais les NSR500v étaient effectivement vendues aux équipes qui pouvaient donc les revendre une fois leur vie sportive terminée. Et ainsi récupérer une partie de l'investissement initial. On en voit encore quelques-unes lors d'événements et de rassemblements historiques, ainsi que lors des enchères les plus importantes du secteur. La plupart d'entre elles, probablement, ont fini par être exposées dans des collections privées.

  • Source : Auto Hebdo
  • Expert : Jean-Louis Bernardelli, journaliste spécialiste du sport automobile et moto
  • Spécialiste : Philippe Guillaume, rédacteur en chef de Moto Journal
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