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Grand Prix Firestone de St. Petersburg

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La saison 2022 du NTT INDYCAR SERIES a débuté avec autorité au Firestone Grand Prix of St. Petersburg présenté par RP Funding le 27 février, alors que le ciel ensoleillé a permis une course serrée une fois de plus dans les rues de St. Petersburg, en Floride.

C’était la première fois depuis 2019 que la saison NTT INDYCAR SERIES s’ouvrait sur le circuit de rue temporaire de 14 virages et de 1,8 mile, et il semble que beaucoup étaient impatients de voir l’événement reprendre sa place normale dans le calendrier.

Une foule estimée à plus de 200 000 fans de course a afflué vers l’événement pendant le week-end. Cela représente une augmentation de 49 % par rapport à 2019, la dernière année où la course a été organisée dans des conditions normales avant la pandémie de COVID-19.

Qu’il s’agisse de Scott McLaughlin, qui a remporté sa première victoire en carrière en tenant tête au champion en titre de la NTT INDYCAR SERIES, Alex Palou, ou même du double vainqueur de la NTT INDYCAR SERIES, Matthew Brabham, qui a remporté une victoire dramatique en Indy Lights Presented by Cooper Tires, les fans de course ont été récompensés par des courses à roue ouverte compétitives.

Permettez-nous de passer à la cinquième vitesse et de décortiquer les 100 tours de la course de Saint-Pétersbourg.

McLaughlin est-il le favori du championnat ?

Il s’agit certainement d’une prédiction audacieuse pour McLaughlin alors qu’il reste 16 courses au calendrier de la NTT INDYCAR SERIES. Mais les tendances récentes suggèrent que ce n’est pas aussi fou qu’on pourrait le penser.

Au cours des trois dernières saisons, le vainqueur de la course d’ouverture de la saison a remporté l’Astor Challenge Cup. Josef Newgarden l’a fait en 2019, Scott Dixon en 2020 et Palou en 2021.

Plusieurs facteurs entrent en jeu pour expliquer comment et pourquoi cela se produit. Mais avant tout, la régularité est peut-être le facteur le plus important.

Lors de la course au titre de Newgarden il y a trois ans, il n’avait terminé qu’une seule fois en dehors du top 10 après la sixième course de l’année, une 15e place sur le circuit routier de l’Indianapolis Motor Speedway. Tout comme Dixon en 2020, qui a terminé 12e à Road America-2. Même histoire pour Palou l’année dernière : il a terminé 17e à St. Petersburg, la deuxième course de l’année.

McLaughlin doit continuer à être performant comme il l’a fait dimanche dans la Chevrolet n°3 de DEX Imaging Team Penske, mais il doit aussi minimiser les risques et prendre ce qu’il peut obtenir. Ça, il le sait.

« Ce qui a remporté le championnat l’année dernière, c’est un résultat moyen de 7,1 en course », a-t-il déclaré. « Pour moi, c’est juste que je veux finir dans le top 10, le top 8 à chaque course, et si je peux faire ça, je sais que je serai là. Quand nous avons une voiture qui arrive en quatrième position, nous prenons la quatrième place. Quand on a une voiture qui arrive en 10e position, on prend la 10e. Quand on peut gagner une course, on en profite. C’est le plan cette année. »

Heureusement pour McLaughlin, la prochaine course du calendrier de la NTT INDYCAR SERIES ne pourrait pas être meilleure pour l’aider à construire sa régularité : la XPEL 375, le dimanche 20 mars au Texas Motor Speedway. L’an dernier, il avait terminé deuxième au TMS pour sa première course sur ovale, puis huitième le lendemain sur le circuit de 1,5 mile lors d’un week-end double.

Il est trop tôt pour dire avec certitude que McLaughlin est le favori du championnat, et nous devrions avoir une image plus claire de ses chances après la sixième course de la saison, la 106e course de l’Indianapolis 500 présentée par Gainbridge, le dimanche 29 mai.

Mais restez sur vos gardes. Après tout, ce n’est que la saison dernière qu’un pilote a commencé sa deuxième saison à plein temps avec sa première victoire en carrière et l’a transformée en championnat.

Grosjean démarre fort avec Andretti

L’une des principales intrigues à suivre cette saison sera les performances de Romain Grosjean avec Andretti Autosport et si le fait d’être associé à une organisation puissante fera de lui un prétendant au championnat.

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Jusqu’à présent, tout va bien pour le pilote de la DHL Honda n°28, qui a montré une nette amélioration sur les circuits de rue lors de sa première tentative avec Andretti Autosport, prenant le départ et terminant cinquième à Saint-Pétersbourg.

Ce fut l’un des week-ends de course les plus réguliers de Grosjean à ce jour. Il a dominé la première séance d’essais du week-end, a fait partie du Firestone Fast Six lors des qualifications et s’est maintenu dans le top 10 toute la journée.

Il est passé de la septième à la cinquième place au cours des trois derniers tours pour obtenir le cinquième top 5 de sa carrière. Plus important encore, il a amélioré son meilleur résultat précédent sur un circuit de rue avec facilité. Avant le week-end dernier, son meilleur résultat sur circuit urbain était une 13e place à St. Petersburg l’an dernier.

En 2021, sa moyenne d’arrivée sur circuit routier était de 7,2, tandis que sa moyenne d’arrivée sur circuit urbain était de 20e. Si Grosjean voulait devenir un prétendant au titre NTT INDYCAR SERIES, il était évident que c’était un domaine à corriger.

Considère que c’est réglé. Le Français doit se sentir en confiance sur les circuits de rue car il a déjà des vues sur le prochain, le 10 avril, le Grand Prix Acura de Long Beach.

Mais d’abord, il y a l’ovale rapide de 1,5 mile du Texas Motor Speedway le 20 mars, une bête complètement différente pour l’ex-pilote de et un autre obstacle qu’il doit surmonter s’il veut gagner l’Astor Cup.

« Il nous a manqué un petit quelque chose aujourd’hui, mais nous allons travailler dur pour revenir à la prochaine course », a-t-il déclaré. « Le prochain parcours de rue est Long Beach, donc nous devrions être bons là-bas. Je suis impatient d’aller faire des essais au Texas maintenant. »

Les principaux prétendants au titre quittent Saint-Pétersbourg en en voulant davantage

L’un des aspects les plus excitants et intéressants de la course du week-end dernier a été la stratégie des stands qui s’est déroulée pendant les 100 tours de la course.

En général, les équipes choisissent une stratégie à deux arrêts ou une stratégie à trois arrêts. Dimanche, c’est la stratégie à deux arrêts qui a régné en maître, alors que la stratégie à trois arrêts en a laissé beaucoup d’autres sur le carreau.

L’un des laissés pour compte était le double champion de la NTT INDYCAR SERIES, Newgarden, qui a terminé deuxième dans les points la saison dernière. Son équipe Hitachi Team Penske Chevrolet n°2 a choisi de ravitailler trois fois au lieu de la stratégie à deux arrêts qui lui avait permis de gagner la course.

Newgarden a joué à rattraper le temps perdu tout au long de l’après-midi sur un circuit étroit et serré qui privilégie les dépassements. Après être parti en neuvième position, Newgarden a dû se contenter de la 16e place.

Et puis il y a Herta d’Andretti Autosport, qui est parti troisième et a terminé quatrième. Mais le fait de savoir ce qui aurait pu être fait rend le top 5 frustrant.

Herta, comme neuf des dix premiers pilotes, avait une stratégie de deux arrêts aux stands. Compte tenu de la vitesse dont il disposait ce week-end et de la façon dont il a dominé cette course la saison dernière en menant 97 des 100 tours en route vers la victoire, deux arrêts semblaient être la recette du succès. Mais des problèmes de carburant ont empêché l’équipe Gainbridge Honda n°26 de remplir le réservoir de la voiture lors du premier arrêt au stand de Herta.

Cela a forcé Herta à rentrer dans la voie des stands plus tôt que les autres pilotes de la stratégie à deux arrêts et l’a obligé à économiser du carburant en fin de course, terminant finalement à 15 secondes du vainqueur McLaughlin.

Bien que ce soit ceux qui s’échappent qui font le plus mal, c’est exactement la performance dont Herta avait besoin s’il veut se battre pour le championnat. La saison dernière, c’était le festin ou la famine : Soit il se battait pour la victoire, soit il finissait souvent en dehors du top 10. Cette fois-ci, Herta s’est retrouvé avec un résultat régulier.

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Ça peut faire mal maintenant, mais ça va rapporter des dividendes sur la route.

Quant à Newgarden, remonter d’aussi loin dans le championnat ne sera pas facile, mais il a prouvé la saison dernière que c’était possible. Il a terminé 23e lors de l’ouverture de la saison l’an dernier au Barber Motorsports Park. Pourtant, Newgarden s’est retrouvé en course pour son troisième championnat NTT INDYCAR SERIES lors de la dernière course de la saison à Long Beach.

Sato rebondit pour un bon départ avec sa nouvelle équipe

Si vous aviez dit à Takuma Sato samedi soir qu’il repartirait de Saint-Pétersbourg avec un top 10, il ne vous aurait peut-être pas cru.

La journée de samedi a été mouvementée et a commencé par un accident lors des essais. Il était à la fin d’une file de voitures qui avaient ralenti sur la piste en entrant dans le virage 10. Romain Grosjean n’a pas ralenti assez vite et a percuté l’arrière de la Honda NURTEC ODT n°51 de Sato.

L’incident a poussé la nouvelle équipe de Sato, Dale Coyne Racing avec Rick Ware Racing, à réparer la voiture à temps pour les qualifications. Ils ont réparé l’arrière de la voiture, mais Sato s’est classé 11e sur 13 voitures dans le groupe 2 de la série 1 des qualifications, ce qui le plaçait en 22e position sur la grille.

L’ironie est que Sato conduit la voiture que Grosjean a conduite l’année dernière lors de sa saison de débutant dans la NTT INDYCAR SERIES. Et comme Grosjean l’a prouvé par moments tout au long de 2021, Sato a trouvé la vitesse dans la voiture le jour de la course.

Sato a foncé sur le terrain pour sa 200e course en carrière dans la série NTT INDYCAR. Il a gagné quatre positions au premier tour, et avec l’aide des arrêts aux stands, il est entré dans le top 10 pour la première fois au 13e tour. A partir de là, il a tourné autour ou juste à l’intérieur du top 10 pendant la majeure partie de la course avant de terminer 10ème.

Cette performance a fait de lui le grand gagnant de la course, gagnant 12 places du début à la fin d’une course ralentie par un seul avertissement.

« Nous avons eu un départ amusant et avons gagné quelques places et nous avons eu une performance solide dans chaque relais », a déclaré Sato. « Normalement, il se passe beaucoup de choses à Saint-Pétersbourg, mais ce n’était pas le cas cette année. C’était un grand effort de l’équipe. Ce week-end s’est vraiment bien passé, et je m’installe bien avec l’équipe. »

A suivre : Texas

Le NTT INDYCAR SERIES a deux week-ends de repos avant de reprendre l’action au Texas Motor Speedway pour la première course ovale de la saison, la XPEL 375, le dimanche 20 mars.

Après avoir accueilli pendant des décennies une course d’été, ce circuit s’est rapproché du printemps et est passé d’une classique estivale à une spectaculaire course de printemps qui aura de sérieuses implications pour le championnat.

Le Texas est un ovale rapide et féroce de 1,5 mile où le moindre faux pas peut ruiner la course d’un pilote. Maintenant qu’il s’agit de la deuxième course de la saison, les chances de ruiner un championnat, qui se construit autour d’un succès en début de saison, sont encore plus élevées.

Elle peut également faire une course de championnat. Depuis 2018, le vainqueur de la course NTT INDYCAR SERIES au Texas a soit remporté le championnat, soit été en lice à la fin de l’année. Dixon a gagné au Texas lors de ses courses de championnat en 2018 et 2020, tout comme Newgarden en 2019. L’année dernière, Pato O’Ward a gagné au Texas et était dans la lutte pour le titre jusqu’à la fin avec Palou et Newgarden.

La couverture en direct commence à 12h30 (ET), en direct sur NBC et INDYCAR Radio Network.

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