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Coup de cœur du vendredi : Le conseil de Gronholm qui a aidé Hirvonen à affronter Loeb

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Partager la tente du parc d’assistance avec un double champion du monde peut être une perspective intimidante pour tout jeune pilote gravissant les échelons du championnat du monde des rallyes. Mais Mikko Hirvonen, quatre fois vice-champion du monde, estime que les conseils avisés de son coéquipier chez Ford entre 2006 et 2007, Marcus Gronholm, ont eu une influence déterminante sur sa carrière en rallye.

Aux extrémités opposées de leurs carrières respectives, l’étoile montante Hirvonen a rejoint le champion 2000 et 2002 Gronholm pour créer une équipe entièrement nouvelle et entièrement finlandaise au sein de l’équipe d’usine Ford, qui avait dirigé Toni Gardemeister et Roman Kresta en 2005.

À l’âge relativement jeune de 26 ans, Hirvonen a été élevé à la place convoitée après une saison 2005 largement sur la touche, bien qu’il ait obtenu un premier podium dans une Ford privée de deux ans en Catalogne, après avoir fait ses armes comme coéquipier de Petter Solberg dans l’équipe d’usine Subaru en 2004.

Cette campagne est arrivée dans des circonstances quelque peu inhabituelles, Hirvonen ayant été installé pour remplacer Richard Burns, déjà engagé, lorsque le champion du monde 2001 a contracté la tumeur au cerveau à laquelle il a malheureusement succombé un an plus tard. Les meilleurs résultats de Hirvonen avaient été une paire de quatrièmes places en Argentine et en Australie.

Après avoir terminé cinquième de la meilleure Ford d’usine lors d’une apparition unique en Finlande, et une sortie solitaire pour Skoda au qui s’est terminée par un abandon, Hirvonen a rejoint Gronholm pour 2006 en tant que partenaire junior de l’équipe. Mais il a pris de l’assurance aux côtés de l’ancien champion Peugeot pour terminer leur collaboration de deux ans avec quatre victoires et 14 autres podiums. Lors des 10 derniers rallyes de 2006, Hirvonen n’est monté que deux fois sur le podium et a remporté sa première victoire en Australie, ce qui lui a permis de consolider sa troisième place au classement. Il a réitéré cet exploit en 2007, avec des victoires en Norvège, au Japon et au Pays de Galles.

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Cette période a permis à Hirvonen de s’imposer comme un véritable prétendant au titre WRC, et comme le pilote devant prendre le relais de Gronholm dans les rallyes finlandais. En 2009, il a été à deux doigts de mettre fin à la domination de Sébastien Loeb, terminant à un seul point du tour de force de Citroën.

En réfléchissant à sa carrière de 163 courses en WRC, marquée par 15 victoires, Hirvonen choisit Gronholm comme son coéquipier préféré parmi un groupe talentueux comprenant Solberg, Jari-Matti Latvala, Robert Kubica et Loeb, neuf fois champion, lorsqu’il a passé les campagnes 2012 et 2013 chez Citroën.

« J’étais encore jeune lorsque je me suis engagé avec [Gronholm] », raconte Hirvonen à Autosport. « Il était un peu comme Kalle [Rovanpera] aujourd’hui, dans certaines courses, quand il se battait avec Sébastien Loeb, il était en quelque sorte capable de faire des temps incroyables.

« Avec Marcus, j’ai beaucoup appris de lui, il m’aidait vraiment et me disait des choses. Il n’était pas timide pour partager ses connaissances ou ses secrets, j’ai vraiment apprécié. »

Tous les pilotes ne sont pas prêts à s’ouvrir lorsque des jeunes pousses leur talonnent, mais Hirvonen dit qu’il n’a pas été surpris que son compatriote ait choisi de divulguer des informations précieuses qui l’ont aidé à être le plus proche challenger de Loeb en 2008, 2009, 2011 et 2012.

« Je n’étais pas vraiment surpris », dit-il. « J’étais vraiment jeune et je faisais mon chemin, et il avait déjà gagné des championnats du monde, donc je ne pense pas qu’il se sentait menacé par moi – que je vais commencer à gagner des rallyes et lui enlever ses chances de titre. C’était facile pour lui de me dire des choses et de m’aider de toutes les manières possibles. »

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En repensant à cette période de sa carrière, Hirvonen pense qu’il peut attribuer une partie de son propre succès aux conseils qu’il a reçus de Gronholm. Une philosophie lui reste particulièrement en tête.

« D’une certaine manière [I can credit a lot of my success to him] », dit Hirvonen. « J’ai commencé à beaucoup réfléchir aux réglages des voitures et à beaucoup de choses sur le rallye. Avec Marcus, une chose qu’il a pu me montrer, c’est qu’à la fin de la journée, il faut juste être capable de – selon ses mots – ‘partir comme un fou’.

« Vous devez être confiant. Peu importe ce que vous mettez sur votre voiture, ou comment vous la réglez. Si vous vous sentez heureux, si vous êtes confiant, alors c’est tout. Il faut rester simple et aller à fond.

« Ça m’a aidé d’une certaine manière, car j’ai réalisé que vous n’avez pas besoin de trouver tous les clics finaux ou les réglages d’amortisseurs ou autres. Si tu sens mentalement que ça y est, c’est tout ce dont tu as besoin. »

Hirvonen a raccroché son casque de WRC à la fin de 2014, mais il est toujours impliqué dans le championnat aujourd’hui en tant que membre de l’équipe de gravier de Rovanpera chez , tout en agissant également en tant que coach de pilote pour le programme WRC Challenge de la marque – une initiative qui vise à dénicher et à guider les pilotes japonais en herbe vers le WRC.

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