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Comment le régime de la F1 RB18 a donné de l’énergie à Verstappen pour le titre.

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Au milieu de toutes ces formes dominantes qui lui permettent de s’emparer de la couronne au Grand Prix de le week-end prochain, il est facile d’oublier les drames qui ont assombri le début de la campagne.

En fait, au début de l’année, il semblait que son combat pour le championnat pouvait être terminé avant même d’avoir commencé, car une série de problèmes de fiabilité a permis à son principal rival Charles Leclerc de prendre une avance considérable au championnat des pilotes.

Puis, une fois que Red Bull a finalement réglé la fiabilité de sa RB18, Verstappen s’est retrouvé aux prises avec des caractéristiques de voiture qui n’étaient pas à son goût.

Au lieu de cela, l’avant faible de la voiture semblait jouer parfaitement avec ce que son coéquipier Sergio Perez aime de la voiture, et il y a eu une phase autour du Grand Prix de Monaco où il semblait que le Mexicain serait même la principale menace pour le titre.

Au fur et à mesure que la saison 2022 avançait, il était très perceptible que Red Bull et Verstappen parvenaient à trouver une autre vitesse, notamment le dimanche.

Si la Ferrari -75 semble toujours être une voiture plus rapide sur un seul tour, les progrès que la RB18 a réussi à faire avec la dégradation de ses pneus ont été impressionnants.

Et c’est ce facteur qui a parfaitement joué en faveur de l’équipe, en permettant à Verstappen de ne pas perdre de terrain les fois où il est parti plus bas dans l’ordre.

Mais plus important encore, pour aider à sceller son avantage au championnat, c’est le fait qu’il semblait être de plus en plus à l’aise avec la façon dont la RB18 était développée, ce qui éloignait également la voiture de ce que Perez aimait.

Ce changement a donné lieu à certaines suggestions selon lesquelles l’équipe a délibérément entrepris une mise à niveau qui favorisait Verstappen.

Cependant, la réalité est que la voiture est venue davantage à Verstappen simplement par son évolution naturelle d’amélioration, et plus particulièrement par l’ouverture de fenêtres de réglages qui n’étaient pas disponibles à ses débuts.

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La véritable percée pour Verstappen n’était pas un développement aérodynamique ou un réglage sur mesure qui a été apporté pour l’aider à faire des gains – c’était simplement que, comme Red Bull a enlevé le poids, cela a ensuite fourni un double coup de fouet de gains.

Tout d’abord, la perte de la majeure partie de ce qui était considéré comme un excès de poids de 10 kg au début de la saison, lui a procuré un avantage automatique en termes de vitesse.

En F1, on dit que chaque 10 kg de poids vaut 0,3 seconde par tour, donc une estimation approximative signifie qu’il y a eu quelques dixièmes de gagnés.

Mais ce qui est peut-être plus crucial pour Verstappen, un pilote connu pour aimer l’avant d’une voiture, c’est qu’en retirant un peu de poids supplémentaire de la voiture, il y avait enfin des options pour déplacer le lest.

Même quelques kilos supplémentaires déplacés vers l’arrière de la voiture auraient été suffisants pour éliminer un train avant paresseux – et rapprocher la tenue de route de ce que Verstappen recherche.

Comme il l’a expliqué récemment à Monza : « La voiture était très en surpoids, elle était juste au mauvais endroit de la voiture ainsi qu’en surpoids, c’est pourquoi elle sous-virait beaucoup plus et serait encline à se bloquer à l’avant. »

Le directeur technique de Red Bull, Pierre Wache, a élaboré que comme la liberté d’être plus agressif avec les réglages s’est ouverte, alors cela a joué davantage pour laisser Verstappen obtenir ce qu’il voulait de la voiture.

« Au début de la saison, nous n’avions pas la possibilité de déplacer le poids, et cela faisait partie des réglages », a-t-il déclaré.

« Mais je pense que c’est tout ensemble et, après avoir trouvé votre performance quelque part, et c’est un peu plus délicat de régler la voiture, alors ça a tourné en faveur de Max.

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« Je pense qu’il est capable de conduire n’importe quelle voiture. Maintenant, nous devons trouver un moyen de donner une voiture à Sergio pour qu’il soit performant et compétitif. »

Une solution pour Perez

Alors que Verstappen fait complètement corps avec la RB18, il faut en faire plus pour aider Perez à être plus à l’aise.

Wache dit que la situation est facile à comprendre : que Perez n’est pas aussi heureux avec la tenue de route qu’il l’était plus tôt dans la campagne. Mais la partie la plus difficile est de trouver une solution qui ne rend pas la voiture plus lente.

« Le facteur principal est clairement l’équilibre de la voiture et la confiance avec une voiture, par rapport au début de l’année où la voiture était un peu plus équilibrée pour lui et un peu moins pour Max », a-t-il déclaré.

« Et après le potentiel de développement que nous avons mis sur la voiture pendant la saison, s’éloigner de ça en fait peut-être partie.

« Après avoir trouvé les bons réglages pour lui, il est assez difficile de le rendre aussi confiant qu’il pourrait l’être pour battre, ou se battre avec Max. »

En fin de compte, Wache concède que la seule façon d’aller de l’avant peut être de sacrifier quelques temps au tour qui peuvent être récupérés en rendant Perez plus heureux.

« Chaque fois que [it is] difficile lorsque vous essayez de développer la voiture en théorie pour la performance, et après vous êtes coincé en termes d’outils de réglage pour rééquilibrer la voiture « , a-t-il déclaré.

« Ensuite, cela signifie que vous devrez baisser un peu les performances. Pour obtenir le bon contrepoids, celui qui est souhaité, je dirais que normalement vous allez perdre un peu de performance pour l’améliorer. Ça ne veut pas dire que c’est beaucoup, mais c’est ce type de direction, oui. »

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