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Comment le fait de remporter le championnat du monde a fait de Verstappen un pilote plus puissant que jamais.

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Tout au long de l’intense combat de dingues qui l’a opposé tout au long de la saison à Lewis Hamilton pour le championnat du monde de 2021, Max Verstappen était sûr d’une chose : s’il parvenait à réaliser l’objectif de sa vie, à savoir remporter le titre, cela ne changerait pas sa vie.

Cela faisait partie d’une stratégie plus large – créée par une petite équipe proche de lui qui comprend son père Jos et sa mère Sophie – pour alléger la pression sur ses jeunes épaules (il n’a encore que 24 ans) et cela a porté ses fruits l’année dernière lorsque le pilote Red Bull a coiffé Hamilton au poteau dans le dernier tour à Abu Dhabi.

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Fidèle à sa parole, ce championnat n’a pas changé sa vie. Il ne s’est pas lancé dans une tournée mondiale des médias pour tenter de promouvoir sa marque, mais a continué à vivre sa vie comme il l’a toujours fait, loin des objectifs des caméras. Il passe son temps à traîner avec sa famille, à jouer et à s’entraîner, concentré sur l’enrichissement de sa collection de titres.

Mais ce qui a changé, c’est que la pression a disparu. Il a réalisé son rêve et celui de ses parents, qui étaient tous deux des pilotes de course talentueux. Tout le reste n’est plus qu’un bonus.

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Verstappen a maintenant réalisé son rêve – et celui de ses parents.

Nous nous sommes retrouvés en Australie et lorsque je lui ai demandé si la pression était retombée maintenant qu’il est champion du monde, Verstappen a répondu : « Oui, bien sûr. Vous pouvez le voir. Cela signifie toujours beaucoup quand je gagne des courses, quand j’ai gagné en Arabie saoudite, cela signifiait beaucoup – mais c’est un sentiment différent qui mène aux week-ends maintenant. »

J’ai posé la même question à son patron Christian Horner. « Ce premier championnat, nous l’avons vu avec Sebastian Vettel [who won his four titles with Red Bull]ça soulage la pression de vos épaules », a dit Horner. « Max a ça sur son CV maintenant, il a le numéro un sur la voiture. Ça le libère de la pression. La façon dont il a conduit les premières courses, il a été à fond dedans. »

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Qu’il s’agisse d’un geste conscient ou inconscient, Verstappen se comporte différemment maintenant. J’ai parlé avec lui dans l’enclos de la télévision à de multiples occasions durant le week-end ces dernières années – et j’ai remarqué cette année qu’il est plus détendu et moins réservé dans ses réponses. Il se penche en avant quand il répond, il est plus engagé. Il y a souvent de l’humour dans ses réponses et il est plus ouvert et analytique.

Cela me rappelle ma première interaction avec lui, non liée à une interview – dans le bar d’un hôtel à Shanghai, en Chine, en 2015. Il n’avait que deux courses dans sa carrière en F1, j’avais le même nombre de courses dans ma première saison à temps plein en F1. Je ne l’avais rencontré qu’à une poignée d’occasions en Australie puis en Malaisie, à chaque fois lors de petites tables rondes dans les motorhomes Toro Rosso.


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De G à D : Daniel Ricciardo, Daniil Kvyat, Helmut Marko et Verstappen en 2015.

Il s’est approché du bar où j’étais assis avec un collègue et a proposé de nous offrir un verre (sans alcool, car il était encore mineur à l’époque). Il s’est ensuite appuyé sur le bar et a discuté. Nous avons parlé de toutes sortes de choses – la course, la F1, la vie en dehors de la piste. C’était une conversation normale, facile et intéressante.

Ce qui m’a frappé, c’est qu’il n’était pas impressionné par l’énormité de ce qu’il avait accompli, et encore moins par ce qu’il montrait qu’il pouvait accomplir.

Pour lui, il ne faisait que suivre le plan que lui et sa famille avaient établi, qui à court terme impliquait une promotion de Toro Rosso à Red Bull, à moyen terme de devenir un vainqueur de course régulier et à plus long terme – mais pas trop longtemps – le championnat du monde. Lorsqu’il en parlait, il le disait comme si c’était une question de temps, pas d’éventualité.

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Il est facile d’oublier depuis combien de temps Verstappen est présent en F1. Il s’agit de sa huitième saison complète. Après avoir fait son apprentissage chez Toro Rosso, il a été promu chez Red Bull et a depuis façonné une équipe autour de lui.

Les membres de l’équipe adorent travailler avec lui – et lorsqu’ils voient qu’il met tout sur la table lorsqu’il prend le volant et qu’il obtient presque toujours le maximum du package, cela ne peut qu’inspirer l’équipe à travailler encore plus dur.


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A l’approche d’une décennie en F1, Verstappen peut motiver efficacement son équipe et tirer le maximum du matériel.

L’expérience qu’il a accumulée pendant cette période l’a aidé à mûrir en tant que pilote. Il prend toujours des risques, il attaque, il est toujours un combattant acharné sur la piste, mais nous avons vu qu’il a légèrement maîtrisé cela en prenant des décisions plus calculées. C’est une mise au point plutôt qu’une refonte.

Avec ce titre mondial dans sa poche arrière, la défaite est différente. Il a subi la misère d’un DNF lors de sa première course en tant que champion du monde en titre à Bahreïn. Ça a fait mal. Mais il a rebondi pour gagner en Arabie Saoudite.

Il y a eu plus de misère en Australie où il a perdu un autre podium à cause d’une panne mécanique. Cette fois, il a été plus franc quant à sa frustration avec le manque de fiabilité de l’équipe. Mais il se ressaisit rapidement et revient en force pour dominer le week-end d’Imola avec la pole, la victoire du Sprint et celle du Grand Prix.

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Le Verstappen que nous voyons maintenant est meilleur qu’il ne l’a jamais été auparavant. Chaque fois qu’il prend le volant, il semble plus dangereux et plus puissant que la course précédente.

Il peut ne pas se soucier de gagner d’autres titres – mais cela ne doit pas être interprété comme s’il n’essayait pas assez fort. Il a l’intention de continuer à gagner pendant la prochaine décennie au moins – mais il ne perdra pas le sommeil s’il ne gagne jamais un titre mondial. Cela fait de lui un adversaire redoutable pour n’importe qui, y compris son principal rival Charles Leclerc, avec qui il a grandi depuis qu’ils étaient en karting.

« Je suis juste moi-même », dit-il avec un sourire. « J’apprécie ce que je fais en ce moment. La pression est retombée. Je passe juste du bon temps. »

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