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Comment Hyundai a fait entrer le défi de l’échange de voitures dans le XXIe siècle

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Au fil des ans, le monde du sport automobile a connu son lot d’échanges de machines, les pilotes explorant différentes disciplines. Pensez à Lewis Hamilton, sept fois champion du monde de , et à Valentino Rossi, légende du , qui ont fait l’expérience de leur Mercedes W08 de 2017 et de leur YZR-M1 de 2019 au Circuit Ricardo Tormo de Valence en 2019. Ou encore en 2003, lorsque le pilote Williams Juan Pablo Montoya a échangé sa FW24 avec la Chevrolet Monte Carlo de Jeff Gordon, quatre fois champion de la Coupe NASCAR, sur le circuit d’Indianapolis. Montoya a finalement fait un séjour de près de neuf ans en NASCAR, qui a commencé quatre ans après le coup de pub.

Le concept comprenait également Jenson Button, champion du monde de F1 2009, et Craig Lowndes, sept fois vainqueur du Bathurst 1000, qui ont échangé une McLaren MP4-23 et une Holden VE Commodore pour s’attaquer au circuit sacré du Mont Panorama en 2011.

Cette année, a repris cette idée en lui donnant une tournure moderne, alors que le sport automobile poursuit sa transition vers un avenir électrique et hybride. La marque sud-coréenne fait partie des nombreux fabricants de l’industrie automobile qui investissent dans le développement de technologies plus durables pour leurs véhicules en utilisant la puissance de la course automobile comme banc d’essai.

Hyundai fait partie des trois constructeurs, aux côtés de Cupra et d’Alfa Romeo, représentés dans la Coupe eTouring Car FIA ETCR entièrement électrique, lancée en 2021. Ce projet s’inscrit dans la continuité de l’engagement de Hyundai dans le championnat du monde des rallyes, qui s’est doté d’une nouvelle réglementation hybride pour le Rallye 1 de 2022, avec des véhicules hybrides alimentés par des carburants 100 % durables.

Pour présenter ses dernières offres, Hyundai a mis au défi deux de ses pilotes d’usine d’échanger leurs bureaux pour la journée sur le circuit de Zolder en Belgique pour une démonstration spéciale lors d’une manche de la série ETCR. Le pilote du WRC Thierry Neuville s’est mis au volant de la toute nouvelle voiture ETCR Veloster N de Hyundai, tandis que le pilote ETCR et as du tin-top Norbert Michelisz est monté à bord de la i20 N Rally1 hybride de Neuville.

Le premier du duo à faire le grand saut est le champion 2019 de la Coupe du monde des voitures de tourisme Michelisz – un fan avoué de WRC. Le Hongrois prend le volant de la i20 N, Neuville étant placé dans la position inhabituelle de copilote. La i20 N a commencé sa vie comme une voiture de rallye sous-développée et fragile, mais l’expertise de Hyundai en a fait une voiture quatre fois gagnante en rallye, après des triomphes en , en , en Belgique et en Grèce, où elle a enregistré un premier podium historique en WRC pour la marque au début du mois.

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La i20 N Rallye est propulsée par un moteur à combustion interne turbo de 1,6 litre associé à une unité hybride de contrôle de 100 kW, conçue par Compact Dynamics. Lorsque le moteur et l’hybride sont engagés, la voiture est capable de produire 500 chevaux par à-coups. Le boost hybride est déployé en utilisant la pédale d’accélérateur, tandis que d’autres boosts sont débloqués par la régénération d’énergie au freinage. Les conducteurs doivent régénérer 30 kilojoules d’énergie avant de pouvoir bénéficier d’un autre boost qui sera utilisé la prochaine fois qu’ils toucheront la pédale d’accélérateur.

Contrairement à sa version précédente, la i20 N à quatre roues motrices est dotée d’une boîte de vitesses à cinq rapports et d’une force d’appui aérodynamique réduite de 15 %. Le différentiel central sophistiqué d’autrefois a été remplacé par des différentiels avant et arrière plus simples.

« J’étais vraiment impatient parce que, dès mon plus jeune âge, le rallye était quelque chose de très intéressant », s’enthousiasme Michelisz. « Je suis le WRC, et bien sûr je connais les pilotes qui y participent, donc c’était une grande expérience et un grand plaisir d’essayer quelque chose de nouveau, mais encore plus d’essayer la i20 N Rally1. C’est une voiture incroyable.

« Beaucoup de gens sous-estiment ce sport de l’extérieur, mais après cette expérience, on se rend compte que c’est quelque chose d’unique ». Norbert Michelisz

« Le plan était de faire quelques tours de Zolder, mais la voiture avait les réglages pour les graviers donc je ne savais pas trop à quoi m’attendre. Finalement, Thierry a été d’une grande aide, il m’a aidé avec l’approche, les points de référence, et j’ai réalisé très tôt que je pouvais prendre confiance pour pousser.

« Les choses de base sont très similaires. Dans la voiture de rallye, il s’agissait de mettre la voiture en ligne droite et ensuite vous pouvez revenir sur l’accélérateur, et comme ça vous pouvez être efficace et ne pas surchauffer les pneus. Bien sûr, vous faites un peu plus de glisse mais la philosophie pour être rapide est plus ou moins la même.

« J’ai toujours eu un grand respect pour eux [rally drivers] parce que pour moi, ils font un travail incroyable, et ils le font en le ressentant plusieurs fois. C’est quelque chose d’unique et de très différent de ce que nous faisons. J’avais une idée sur la façon d’aborder ça, mais à la fin de la journée, s’asseoir dans la voiture et l’avoir… [Neuville] à côté de moi, vous gagnez encore plus de respect. »

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Il est ensuite temps pour Michelisz de faire office de professeur tandis que Neuville, quintuple vice-champion du monde WRC, prend le volant de la machine Veloster N ETCR. Alors que Neuville a piloté avec succès une voiture i30 N TCR, et a même connu une victoire dans la série TCR Allemagne en 2019, conduire une voiture de course entièrement électrique est une nouvelle expérience.

Le Veloster N ETCR à propulsion arrière est propulsé par quatre moteurs électriques produits par Magelec, deux étant montés sur chaque roue arrière, qui fonctionnent indépendamment. L’énergie est fournie par un système de batterie de 800V, 65kWh, fabriqué par Williams Advanced Engineering. À son apogée, la voiture – qui pèse 1800 kg, soit 500 kg de plus que la i20 N Rally1 – peut produire 500 kW, ce qui équivaut à 670 chevaux. La puissance est délivrée par une boîte de vitesses à un seul rapport, ce qui signifie que le conducteur n’a pas à actionner de levier de vitesses pendant les courses sur circuit courtes et pointues de type rallycross qui constituent une manche de l’ETCR.

« Quelle belle expérience, » dit Neuville. « C’était intéressant, c’est une nouvelle expérience pour moi avec une voiture entièrement électrique et sur un circuit de course en plus. Le format semble vraiment intéressant et les compétitions ne sont que des courses de trois ou quatre tours et sont assez intenses. Il semble que ce soit [full electric power] est mieux adapté aux courses sur circuit, car pour les rallyes, l’infrastructure est complètement différente.

Un échange de carrière pourrait-il se profiler à l’horizon ? Neuville admet qu’il serait ouvert à participer à une course ETCR : « J’ai déjà participé à des courses TCR, mais peut-être qu’à l’avenir je participerai aussi à une course électrique. »

Michelisz, toujours en admiration devant les compétences requises pour réussir en rallye, révèle qu’il aimerait également essayer un rallye à l’avenir. « Je ne suis pas à leur niveau [WRC drivers] mais mon plan était de toujours essayer », dit-il. « Bien sûr, je suis assez occupé avec le double programme en WTCR et ETCR, mais j’espère vraiment qu’à l’avenir, j’aurai une possibilité. Mais encore une fois, il faut que ce soit la bonne configuration. C’est un sport dangereux et il faut le respecter.

« Vous devez vraiment faire beaucoup de préparation et vous devez faire beaucoup d’efforts pour prendre les bonnes décisions et avoir un bon réglage, ce qui n’est pas facile. Beaucoup de gens sous-estiment ce sport de l’extérieur, mais après cette expérience, on se rend compte que c’est quelque chose d’unique. »

Mais pour l’instant, Neuville et Michelisz vont se concentrer sur les mondes familiers du rallye et des courses de voitures de tourisme.

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