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Ce que l’histoire nous apprend sur le début du championnat de F1 de Leclerc

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Le Grand Prix d’Émilie-Romagne de cette année sera le premier événement de à Imola ouvert aux spectateurs depuis 2006, après que les restrictions COVID-19 aient empêché les fans d’y assister au cours des deux dernières années.

L’atmosphère devrait être électrique alors que cherche à consolider ses premiers succès cette année, grâce aux deux victoires et à la deuxième place de Leclerc lors des trois premières courses. L’abandon tardif de Max Verstappen en Australie signifie que l’avance de Leclerc au championnat est de 34 points après seulement trois courses, tandis que George Russell occupe une surprenante deuxième place pour .

Le début de saison de Leclerc est statistiquement l’un des plus forts de l’histoire de la F1. Il n’a perdu au total que sept points disponibles – tous perdus en Arabie Saoudite lorsqu’il a terminé deuxième derrière Verstappen – et a également obtenu la prime du meilleur tour lors des trois courses. Son total de 71 points après trois courses n’est devancé que par la récolte parfaite de Nico Rosberg (75) en 2016 en termes de points marqués, bien que des ajustements doivent être pris en compte dans les systèmes précédents.

Mais que peut nous apprendre l’histoire sur l’avance de 34 points de Leclerc au début du championnat ? Avec 20 courses encore à disputer cette année, il est évidemment trop tôt pour penser que la course au titre est réglée – mais à la fin de la saison, dans quelle mesure le départ presque parfait de Leclerc sera-t-il décisif ?

Voici un retour en arrière sur ce que l’histoire peut nous apprendre des précédents départs canon en F1.

Nico Rosberg – 2016

En tête après trois courses : 36 points
Fin de la saison : Champion

Le début dominant de la saison 2016 de Rosberg a fait de lui l’un des cinq pilotes à avoir remporté les trois premières courses, et a jeté les bases de son unique titre de champion de F1.

Rosberg a bien terminé la campagne 2015, remportant trois victoires pour clôturer la saison après que sa défaite face à son coéquipier Mercedes Lewis Hamilton ait été confirmée. Le pilote allemand a poursuivi sur sa lancée au début de l’année 2016, s’imposant en Australie devant Hamilton après l’avoir écarté au départ. Il a ensuite capitalisé sur l’accrochage d’Hamilton avec son futur coéquipier Valtteri Bottas à Bahreïn pour s’y imposer, avant de compléter un triplé avec une victoire en Chine, alors qu’Hamilton n’a pu remonter qu’à la septième place après être parti dernier en raison d’un problème d’unité de puissance.

L’avance de Rosberg après trois tours était donc de 36 points, et elle passait à 43 points après une septième victoire consécutive en Russie. Cette série de victoires s’est terminée en Espagne lorsque les voitures Mercedes se sont écrasées dans le premier tour, mettant ainsi le feu aux poudres.

Rosberg remporte le titre avec seulement trois points d’avance, mais il ne s’est guère accroché tout au long de la saison. Lors de la septième course au Canada, Hamilton avait déjà réduit l’écart à seulement neuf points, et il était passé en tête en Hongrie. Mais la régularité de Rosberg en fin d’année et l’abandon dévastateur d’Hamilton en Malaisie ont fait que les tables ont finalement tourné en faveur de Rosberg.

Fernando Alonso – 2006

En tête après trois courses : 14 points (33 points selon le système post-2009)
Saison terminée : Champion

Fernando Alonso a réalisé l’un des débuts les plus convaincants de l’histoire de la F1 pour la défense d’un premier titre lorsqu’il a démarré la saison 2006 en beauté. Curieusement, tout comme Leclerc cette année, il a remporté la première course à Bahreïn, a terminé deuxième lors de la deuxième manche (en Malaisie) et a ensuite remporté la troisième course de l’année en Australie.

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Alonso a réussi à écarter la menace renouvelée de Ferrari lors de la première manche, en battant Michael Schumacher pour seulement 1,2 seconde, avant de suivre son coéquipier chez Renault, Giancarlo Fisichella, pour un doublé en Malaisie. La victoire en Australie a permis à Alonso d’avoir 14 points d’avance sur Fisichella après l’abandon de Schumacher en Australie, ce qui se convertit en 33 points selon le système actuel.

La suprématie d’Alonso se poursuivra tout au long de la première moitié de la saison, ne perdant que six points sur les 90 premiers disponibles. Pourtant, Schumacher a remonté la pente au cours de la seconde moitié de la saison – aidé par les abandons d’Alonso en Hongrie et en Italie – pour revenir à égalité à deux courses de la fin, mais sa panne de moteur à Suzuka a mis fin à tous les espoirs d’un huitième titre mondial.

Michael Schumacher – 2000

En tête après trois courses : 21 points (47 points selon le système post-2009)
Fin de la saison : Champion

Bien que Schumacher soit parvenu à remporter les trois courses au début de la saison 2004, son avance n’était que de neuf points (22,5 aujourd’hui) sur Rubens Barrichello – ce qui est balayé par les statistiques de 2000.

Bien que le champion en titre, Mika Hakkinen, ait signé la pole position lors de chacune des trois premières courses, Schumacher a pu réaliser un triplé pour commencer l’année en raison de la fragilité de la McLaren. Hakkinen abandonne en Australie et au Brésil alors qu’il est en tête, et s’incline de peu devant Schumacher à Imola, ce qui lui donne seulement six points sur 30 possibles pour commencer l’année.

A part Schumacher, peu de gens ont fait mieux. Le coéquipier de Hakkinen, David Coulthard, a abandonné en Australie et a été disqualifié au Brésil, tandis que Rubens Barrichello – le plus proche rival de Schumacher avec neuf points – a abandonné sa course nationale et n’a pris que la quatrième place à Imola, ce qui ne valait que trois points selon le système antérieur à 2003.

En ajustant les résultats au système de points actuel, l’avance de Schumacher serait de 47 points, soit plus que l’écart actuel entre Leclerc et Verstappen.

Et pourtant, les rôles se sont rapidement inversés. En Hongrie, il était derrière Hakkinen au championnat, et selon le système actuel, le titre serait allé à la dernière course en Malaisie, mais Schumacher aurait quand même remporté le championnat. À l’époque de la fiabilité plus fragile, où les scores étaient souvent de 10 pour la victoire ou de zéro, de plus grandes variations étaient peut-être plus probables.

Damon Hill – 1996

En tête après trois courses : 18 points (39 points selon le système post-2009)
Fin de la saison : Champion

Le double champion et principal rival Michael Schumacher étant désormais chez Ferrari, Damon Hill aborde la saison 1996 avec l’espoir de décrocher enfin un titre mondial insaisissable, mais il doit faire face à son nouveau coéquipier chez Williams, Jacques Villeneuve.

Malgré la perte de la pole face à Villeneuve pour les débuts du Canadien en F1, Hill remporte une bataille serrée en Australie avant de dominer sur le mouillé à Interlagos, profitant de l’abandon de Villeneuve pour accroître son avance. Hill a ensuite résisté à la pression de Schumacher en Argentine avant que le pilote Ferrari n’abandonne en raison d’une défaillance de l’aileron arrière, permettant à Villeneuve de prendre la deuxième place.

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Hill quittait donc l’Amérique du Sud avec 30 points, 18 d’avance sur Villeneuve en deuxième position. L’écart entre les deux hommes ne s’est jamais vraiment réduit, il était toujours de 21 points après la victoire de Hill à Hockenheim. Bien que Villeneuve l’ait emporté jusqu’à la dernière course à Suzuka, le déficit de neuf points sera toujours difficile à combler, son mauvais départ et son abandon ultérieur ayant réglé la question. Hill remporte sa huitième victoire de la saison et termine l’année avec 19 points d’avance en tête du classement.

Michael Schumacher – 1994

En tête après trois courses : 23 points (50 points selon le système post-2009)
Saison terminée : Champion

La première grande lutte pour le titre entre Schumacher et Hill aura lieu en 1994, bien qu’après un début d’année étincelant du pilote allemand qui a obtenu un score parfait de 30 lors des trois premiers tours.

Ayrton Senna s’était élancé de la pole position lors de chacune des trois premières courses, avant d’abandonner à Interlagos et à Aida, avant l’accident d’Imola qui lui coûta la vie. Schumacher remportait la victoire à chaque fois, laissant Hill deuxième au classement, avec 23 points de retard, et chargé de diriger Williams pour le reste de la saison.

Six victoires lors des sept premières courses ont permis à Schumacher d’avoir 37 points d’avance sur Hill à la mi-saison, mais ses disqualifications à Silverstone et à Spa, ainsi que l’interdiction de participer à deux courses suite à son drapeau noir à Silverstone, ont permis à Hill de revenir dans la course. Un seul point les sépare à Adélaïde, où leur affrontement controversé permet à Schumacher de remporter le titre. Selon le système de points actuel, il aurait en fait perdu le championnat avec 14 points d’avance sur Hill.

Ayrton Senna – 1991

En tête après trois courses : 20 points (41 points selon le système post-2009)
Fin de la saison : Champion

Ayrton Senna est le premier pilote à remporter les trois premières courses de la saison du championnat du monde de F1 (Alberto Ascari ayant manqué les 500 miles d’Indianapolis en 1953), se préparant ainsi à remporter son troisième et dernier titre.

Senna a converti les poles de Phoenix, Interlagos et Imola en victoires, prenant 20 points d’avance sur son coéquipier de McLaren, Gerhard Berger. Un trio d’abandons pour Nigel Mansell signifie que, bien qu’il se rapproche de Senna à certains moments le reste de l’année – jusqu’à huit après Hockenheim – il ne pourra jamais dépasser le Brésilien, terminant finalement avec 24 points de retard.

Qu’est-ce que cela signifie pour Leclerc ?

Les chances semblent déjà être du côté de Leclerc, si l’on considère les pilotes qui ont déjà pris une avance considérable en début de saison. Pourtant, à l’exception de Rosberg et Alonso, ils sont tous arrivés à des époques où la fiabilité signifiait qu’il y aurait de plus grandes variations dans les points – et Rosberg et Alonso n’ont gagné qu’au dernier tour.

Mais tant que Ferrari peut maintenir son niveau actuel de performance par rapport à Red Bull et Mercedes, l’avance précoce de Leclerc sera un énorme avantage. La lutte entre Verstappen et Hamilton l’année dernière a prouvé que des oscillations de sept points à la fois peuvent rendre difficile la réalisation de gains énormes d’un seul coup, à moins de surprises sur la piste ou d’incidents choquants.

Avec une telle distance à parcourir cette année, cependant, il est peu probable que Leclerc ou Ferrari réfléchissent beaucoup à l’histoire de leur côté alors qu’ils cherchent à écrire la leur en 2022.

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